Vandaag, na ruim zes jaar onderzoek, start in Gent het proces-Lernout & Hauspie. Naast Jo Lernout en Pol Hauspie zitten op het beklaagdenbankje nog 19 beschuldigden. Ze zullen moeten uitleggen hoe het zo is kunnen misgaan met Vlaanderens mooiste technologiesprookje.

Van onze redacteurs

Pascal Dendooven

Mark Eeckhaut

De beschuldigingen tegen Jo Lernout (59) en Pol Hauspie (55), stichters van het failliete spraaktechnologiebedrijf Lernout & Hauspie Speech Products (LHSP) uit Ieper, zijn niet min: oplichting, koersmanipulatie, witwassen, misbruik van vennootschapsgoederen, emissiebedrog, valsheid van de jaarrekening, het boeken van niet-toegelaten omzet en het opstellen van vervalste contracten.

Naast de twee voormalige 'golden boys' van de spitstechnologie moeten ook L&H- gedelegeerd bestuurder Nico Willaert en algemeen directeur Gaston Bastiaens zich verantwoorden.

Ook de Dexia-bank en de revisor KPMG staan voor de rechter, omdat zij medeplichtig zouden zijn aan de L&H-fraude. Het parket vraagt de verbeurdverklaring van 115 miljoen euro. Geld dat, afhankelijk van wie schuldig wordt bevonden, voor het grootste deel naar de Belgische staat gaat. Daarna pas kunnen ook de duizenden gedupeerde beleggers eventueel vergoed worden.

Jo Lernout en Pol Hauspie zetten in de jaren negentig Ieper, West-Vlaanderen en Vlaanderen op de wereldkaart met hun innoverende spraaktechnologie. Dankzij L&H betekende Vlaanderen plotseling iets op technologievlak.

Jo en Pol werden managers van het jaar en waren de troetelkinderen van toppolitici en zakenlui. Prins Filip kon zijn geestdrift over de 'local heroes' uit de Westhoek nauwelijks verbergen en zelfs Microsoft-topman Bill Gates was enthousiast. Maar de val daarna was des te dieper. Het bedrijf ging failliet en het gerecht begon een onderzoek.

Zes jaar later en na een onderzoek van 350.000 bladzijden concludeerde het parket dat de hoge koersen op de aandelenmarkt kunstmatig waren. L&H creeërde omzet die er geen was, door via ingewikkelde constructies eigen producten te kopen.

'There's nothing wrong with being smart', zei Jo Lernout daar ooit over - er is niets mis met slim zijn. Maar volgens het openbaar ministerie gaat het om fraude.

Het proces vindt plaats in het International Convention Center (ICC) in Gent. Het is de eerste keer in de geschiedenis dat Justitie voor een rechtszaak uitwijkt naar een evenementenhal. Dat komt doordat de kans bestaat dat honderden, misschien wel duizenden, gedupeerden naar het ICC zullen afzakken. Veertienduizend gedupeerden maakten zich al kenbaar.

Het proces belooft een lange, harde procedureslag te worden. Bijna negentig advocaten maken hun opwachting. Daar zijn financiële zwaargewichten bij, maar ook figuren als de in procedure gespecialiseerde Hans Rieder en assisenpleiter Jef Vermassen.

Een belangrijke taak is dan ook weggelegd voor rechtbankvoorzitter Robert Pieters. Hij verdiende zijn sporen onder meer toen hij als voorzitter van het hof van beroep in april 2004 de vzw's van het voormalige Vlaams Blok veroordeelde.

De belangstelling van de nationale media voor het proces is groot. Bij de negentig geaccrediteerde journalisten zit echter tot op vandaag geen enkele buitenlander. Ook niet van The Wall Street Journal, de krant die met enkele kritische artikels een grote rol speelde bij de val van L&H.

De eerste dagen van het proces zullen worden gebruikt om de burgerlijke partijen te registreren en technische kwesties te regelen. De debatten ten gronde beginnen allicht pas in oktober.

Blz. 2 commentaar.

www.standaard.be/l&h