Crop Design haalt  10 tot 15 miljoen euro op
Crop Design wil de kennis van verbetering van rijst nu toepassen op maïs. Foto: © REUTERS
BRUSSEL - Het Gentse biotechnologiebedrijf Crop Design, gespecialiseerd in veredeling van planten, werkt aan een kapitaalverhoging van minstens 12 miljoen euro. Crop Design zoekt dat geld bij zijn bestaande aandeelhouders. Het gaat om spelers zoals de Gimv, Gilde, ING Private Equity en KBC. De Gimv wil méér dan zijn deel investeren.





CROP Design is een spin-off van het Vlaams Interuniversitair Instituut voor Biotechnologie (VIB) in Gent, en is gespecialiseerd in het veredelen van planten via de technologie van de gecontroleerde celdeling van planten. Inzet is te komen tot planten die hogere oogsten afwerpen en stressbestendiger zijn, waardoor ze bijvoorbeeld ook kunnen groeien in koude en of droge omstandigheden.

Het bedrijf startte in 1998 toen vanuit de Gentse universiteit patenten werden ingebracht en de Gimv, Atlas Ventures en het Franse Sofinnova geld injecteerden. In augustus 2000 volgde een grote kapitaalronde van 25,7 miljoen euro en hapte ook het Nederlandse Gilde toe. Ook Belgische banken als KBC en ING Private Equity investeerden in het project.

Met die middelen heeft Crop Design de jongste jaren een platform ontwikkeld (een ,,TraitMill'') die een soort ,,moderne molen'' is die toelaat om naar nieuwe kenmerken van planten te zoeken. Het Gentse biotechnologiebedrijf heeft sinds 2002 meer dan duizend genen getest die een portefeuille opgeleverd hebben van ,,traits'' (kenmerken) die tot betere planten leiden.

De inspanningen van Crop Design waren totnogtoe gericht op rijst. Crop Design wil de valabale kenmerken die in ,,serre-omstandigheden'' mooie resultaten opleverden nu op het veld waarmaken. Volgens Herman Van Mellaert, één van de stichters en operationeel directeur van Crop Design, zijn de eerste resultaten positief.

Tweede doelstelling is om tot een verbetering van andere graangewassen te komen, en dan specifiek maïs. ,,Wat voor rijst lukt, zou ook voor maïs moeten kunnen en die markt is vele keren groter'', zegt Van Mellaert. Die dubbele doelstelling vraagt extra middelen.

Crop Design haalt daartoe 12 miljoen euro op. Volgens Patrick Van Beneden, verantwoordelijke life science bij de Gimv, zullen de Gimv en het Biotechnologiefonds Vlaanderen (Vlaams Gewest) meer dan hun deel (20%) investeren. Ook ING, KBC en Gilde zouden al beslist hebben te investeren. Van Beneden sluit niet uit dat bij stevige interesse de beoogde 12 miljoen overschreden wordt. Dit bedrag moet in elk geval Crop Design drie jaar lang financiële ruimte geven.

De terughoudendheid in Europa tegenover genetisch gewijzigde gewassen weegt voorlopig niet op de ontwikkeling van Crop Design, zegt Van Mellaert. Het bedrijf richt zich vooral op Latijns-Amerika en de VS.