BRUSSEL - De federale eerste minister, Guy Verhofstadt (VLD) ontkent het bericht dat ons land nog aan concurrentiekracht ingeboet heeft, afgelopen jaar. De minister-president van de Vlaamse regering, Yves Leterme (CD&V), erkent het wel, en zegt dat het tijd is om te handelen.

IN de rangschikking van landen volgens hun concurrentiepositie, die het World Economic Forum (WEF) jaarlijks opstelt, zakte België van de 25ste naar de 31ste plaats (DS 29 september). Federaal premier Guy Verhofstadt betwistte dit gisteren formeel. Volgens hem doet België het juist veel beter dan andere landen. Hij verwijst naar de economische groei die al enkele jaren hoger ligt dan het Europees gemiddelde.

Het WEF werkte volgens de premier met verkeerde cijfers. Zo schrijft het dat België een overheidsdeficit heeft, terwijl onze begroting in evenwicht is, zegt de premier. België is ook het enige Europese land waar de schuld daalt, gaat hij voort. Hij ontkent ook dat ,,de strijd tegen de verspilling in de overheid'' erop zou achteruitgaan in ons land; het WEF doet ons daarvoor zakken van de 25ste naar de 50ste plaats. Guy Verhofstadt verwijst naar een studie van IMD, een organisatie in Lausanne; die laat België in haar rangschikking van landen naargelang van hun efficiëntie, klimmen van de 44ste naar de 42ste plaats.

De federale premier gaat niet in op de vaststelling dat België ook in andere rapporten en al verschillende jaren lang, erop achteruit gaat. De Tijd citeerde er gisteren vier recente: Human Development Report van de VN, Doing Business van de Wereldbank, Productiviteit van The Conference Board en World Economic Outlook van het IMF.

De Vlaamse minister-president, Yves Leterme, reageerde op hetzelfde moment totaal anders. ,,De cijfers van het WEF zijn confronterend'', zei hij. ,,Ze lopen parallel met andere internationale rangschikkingen en leggen de vinger op de wonden die de statistieken van onze eigen administratie ook al vaak signaleerden. We moeten het licht van de zon niet ontkennen.''

,,Deze cijfers bewijzen meteen ook dat we het bij het rechte eind hebben als we als Vlaamse regering alles inzetten op het versterken van het economisch weefsel.''

Over het herstel van Vlaanderen als topregio wordt op diverse fronten gewerkt in Vlaanderen. Niet altijd even gecoördineerd. De Vlaamse regering werkt in stilte aan een ,,mobiliserende actie'' (Flanders Future); die moet, zoals Flanders Technology twintig jaar geleden, de neuzen in dezelfde richting zetten. De Vlaamse administratie, de Vlaamse Raad voor Wetenschapsbeleid en de Sociaal-Economische Raad van Vlaanderen werken ook aan plannen en adviezen over de vraag hoe Vlaanderen opnieuw een topregio kan worden. De werkgeversfederatie Voka wijdt er volgende week haar congres aan.

Bladzijde 20: commentaar: Staat van ontkenning.

Bladzijde 56: Vlaamse banen krimpen sneller.