ANTWERPEN - De combinatie van technologie en bedrijfscultuur loopt als een rode draad door de carrière van topman Paul Depuydt van Alcatel Bell. ,,Het is belangrijk om te weten waar de specialisten mee bezig zijn, zonder het zelf te zijn, en dan zo de brug te leggen naar de mensen die niet technisch aangelegd zijn'', zegt Depuydt.

Paul Depuydt werd geboren in Brugge op 14 september 1965. Hij is gehuwd en heeft twee kinderen. In zijn vrije tijd kun je de eerder financiële man wel eens op zijn basgitaar horen tokkelen. Maar veel tijd schiet er nu niet meer over voor het maken van muziek met de groepen The Phusion Culture en Cre8.

Tijdens zijn studies handelsingenieur kon hij proeven van een mengeling van technische vakken en gedragswetenschappen. Die ervaring werd voor een eerste keer in de praktijk omgezet tijdens een stage in de boekhouding bij Rank Xerox in Rijsel. Maar daar ontdekte Depuydt dat hij nood had aan een functie waar meer interactie met mensen aan te pas kwam. ,,Het was de perfecte gevangenis. Ik had het er zeer goed, maar kon niet naar buiten'', legt Depuydt uit.

Nadien volgde de legerdienst en is hij bij Alcatel Bell in Antwerpen terechtgekomen. ,,Het was een zeer interessante tijd en het was een internationaal bedrijf. In België werkten we aan internationale dossiers en de mensen werden erop uitgestuurd. Ik heb op internationale joint ventures gewerkt, voornamelijk in Turkije en China,'' zegt Depuydt.

Depuydt ging vier keer per jaar naar China, soms voor een langere periode van twee weken. ,,Het was begin jaren negentig, de periode van Shanghai Bell. Dat was een succesverhaal; ze verdubbelden hun omzet. Wij verzorgden de cijfers, de centrale administratieve organisatie'', legt de topman uit.

Turkije was dan de andere kant van de medaille. Daar kreeg Depuydt te maken met een bedrijf dat bescherming tegen zijn schuldeisers had gevraagd.

,,Ja, wat doe je in zo'n probleemsituatie? We hebben toen een financieringsplan opgesteld en zijn erdoor geraakt.''

Depuydt verhuisde vervolgens naar Parijs waar hij samen met klanten hele plannen uitwerkte voor de levering en financiering van de producten. ,,Dit was de trend tijdens de tweede helft van de jaren negentig: je mocht leveren, maar dan wel met een financieringsstructuur erbij.'' Vanuit Parijs begeleidde hij klanten in Azië, Europa en de Verenigde Staten en kreeg een goed overzicht van de evolutie in de markt. ,,Ik zag de verschillen in de landen, wat er waar gebruikt werd, want de partijen kozen voor andere technologieën.''

Depuydt heeft nooit echt zin gehad om de telecomsector of Alcatel te verlaten. ,,In de telecommunicatie zijn er voldoende dingen gebeurd om er te blijven. En ook binnen Alcatel vonden er genoeg veranderingen plaats om je tanden in te zetten'', klinkt het.

Volgens de topman is de sector meer en meer gebruikersgericht geworden. ,,We spreken nu meer over dingen die wezenlijk ingrijpen in het leven van de mensen, zoals bijvoorbeeld het begeleiden van bejaarden. Eerst komt de business, dan de technologie waarmee het plan kan worden uitgevoerd.''

Eind jaren negentig kwam Depuydt terug naar België als financieel directeur van de Belgische afdeling van Alcatel Bell en van Alcatel Noord-Europa. 1999 en 2000 waren topjaren. ,,Er zat een enorme groei in de markt, zeker met breedband. We hadden een groot probleem omdat we niet vlug genoeg konden leveren. We hebben moeten leren om de markt in te schatten. We moesten het proces van een forecast maken onder de knie krijgen.''

Maar het duurde niet lang of het was gedaan met de euforie. ,,Vanaf 2001 is de markt duidelijk naar beneden gedonderd.'' Depuydt kon in deze crisissituatie wel zijn team beter in het daglicht stellen. ,,Het voordeel van een crisis is dat de financieel directeur erbij betrokken wordt, dat je dichter bij de business staat. Interne controle is belangrijk en we moesten aantonen dat we de risico's die we namen, duidelijk kenden. Onze kennis was een belangrijke ondersteuning,'' zegt Depuydt.

In zijn huidige functie heeft de topman het bedrijf dan weer op een ander vlak leren kennen. Vooral het personeelsmanagement vormt een uitdaging. ,,We blijven een bedrijf in verandering. Vooral de wijze waarop wij met klanten en met de sociale partners omgaan, is geëvolueerd'', legt Depuydt uit.

Depuydt treedt nu ook veel meer naar buiten. ,,De representatie van het bedrijf komt er bij. Ik heb nu veel meer contacten met Agoria ICT, met de overheden , het instituut voor breedbandtechnologie.'' De topman gaat ook spreken op universiteiten en seminaries. Maar voor een man die van sociale interactie houdt, mag dat geen probleem vormen.

(nna)