Gabriel Fehervari bouwt een nieuwe dienstenpijler binnen de Alfacam Groep die de eindregie moet doen van 40 zenders en mikt elders op de lancering van 12 tot 15 ,,landen-zenders'' in haarscherp beeld in Europa.

HET grootste probleem van Gabriel Fehervari, bekend als Fe, is wellicht dat een dag te weinig uren heeft. Hij is constant met vernieuwende projecten bezig om de grenzen van zijn eigen groep te verleggen. Anderhalf jaar na de opening van het Eurocam Media Center, een grootschalig mediapark op een domein van 110.000 vierkante meter in Lint - iets waarvan sommigen toen ietwat meewarig zeiden: ,,lukt het niet, dan is er nog altijd een mooie vastgoedcomponent'' - barst het al bijna uit zijn voegen.

Fehervari laat twee auditoria bijbouwen die plaats bieden aan 220 tot 240 mensen, 600 meter tv-labo's en een indrukwekkende studio van 80 meter op 32 meter. Een taverne voor 450 mensen en 1.200 parkeerplaatsen (waarvan 800 overdekt) horen er bij. ,,Dat moet klaar zijn tegen eind maart, begin april'', zegt hij.

De VRT doet nu al voor grote evenementen een beroep op Fehervari City . Programma's als De Slimste Mens , Zo is er maar één en Debby & Nancy worden er opgenomen. Ook veel grote bedrijven hebben al de weg gevonden naar het mediacenter voor hun marketingactiviteiten en of -lanceringen.

Fehervari, wiens roots in Hongarije liggen, is al altijd een buitenbeentje geweest. Hij zette zijn eerste stappen in de opnamewereld in 1985 met beeldopnames voor Night of the Proms . Hij maakte van mega-evenementen zijn specialiteit en mikte op het topeind van de markt: complexe opdrachten waarbij een groot aantal camera's worden ingezet. Bij zijn twintig captatiewagens zitten er zelfs met 36 camera's.

,,Toen hij in de jaren negentig begon met captatiewagens met twintig camera's en meer verweten sommigen hem megalomanie, maar ondertussen willen de klanten er niet minder en is dertig de nieuwe norm voor wie kwaliteit wil'', zegt een financier.

Fehervari startte in 2001 al met opnames in haarscherp beeld (High Definition of HD) via Euro1080, een zusterbedrijf van Alfacam. ,,Te gek, niemand zendt uit in HD'', luidde de kritiek. Zijn nieuwste investeringen gaan naar draadloze HD-camera's. Ideaal voor fietswedstrijden, marathons en dergelijke. Een investering van 5 tot 6 miljoen euro. Alfacam rekent er onder meer op dergelijke camera's zowel in binnen- als buitenland te kunnen inzetten. Vlaanderen is te klein om een draagvlak te creëren voor lokale stations om alle topmateriaal in huis te hebben. Alfacam zelf haalt 97 procent van zijn omzet uit het buitenland.

Ondertussen heeft Fehervari een HD-archief dat vooral culturele- en sportzenders voedt (hij heeft er zelf twee; Exqi en HD1) . Zijn cameraploegen filmen tegenwoordig Europa rond, want Fehervari wil haarscherp beeld kunnen aanbieden waar de behoefte is. ,,In 2008, 2009 zal HD doorbreken en dan zal het snel gaan'', voorspelt hij.

Zegt een financier: ,,Als een Australische tv-zender beelden van de Navo wil, hebben ze die het liefst in HD. Alfacam kan die aanbieden.'' Haarscherp werk on demand , commercialisering van het archief en vooral playouts (de eindregie van zenders) zijn allemaal voorbeelden van nieuwe inkomstenbronnen die de groep wil aanboren of aanboort, naast de opnamen van mega-evenementen waarvoor het bij het grotere publiek bekend is.

Door de automatisering van de eindregie is dat proces veel minder arbeidsintensief geworden waardoor er capaciteit is om voor talrijke initiatieven te werken. Euro1080 doet nu al de eindregie van negen zenders, waarvan vijf eigen zenders: het sportkanaal HD1, het Europese HD2/5, de cultuurzender Exqi, het Nederlandse HDNL en HD4U. ,,Het doel is om binnen een aantal maanden de playout voor veertig zenders te doen'', zegt Fehervari.

Cinemadistributie (films en alternatieve content) is iets waarvan Alfacam eveneens nieuwe inkomsten verwacht.

,,Zodra de bioscopen gedigitaliseerd zijn, wordt van alles mogelijk, want dan krijg je flexibele processen. Dan kun je soepel nieuwe content (voetbal, ballet,...) aan het aanbod toevoegen. Het probleem is dat een aanbod voor één zaal evenveel kost als voor 1.000 zalen. De Europese bioscoopzalen werken nog analoog. Kinepolis is de belangrijkste uitzondering.''

Naast de dienstenpijler is ,,content'' een belangrijk gegeven in Lint. Drie jaar geleden lanceerde Fehervari de allereerste HD-zender in Europa. Met de nieuwe compressietechnologie (mpeg-4) kunnen veel meer beelden door de kabel gejaagd worden, waardoor het probleem van de beperkte capaciteit ondervangen wordt. Een analoge zender neemt de ruimte van 4 mpeg-4-zenders.

,,We praten met zestig distributeurs om in HD te stappen. Dat gaat van Indi, Telenet, de Nederlandse kabelmaatschappijen tot Duitse en Franse satellietoperatoren.'' Die zijn allemaal bezig met naar haarscherpe televisie over te stappen, maar het aanbod aan HD-zenders is nog een probleem. Je moet vijf tot acht zenders hebben om een geloofwaardig aanbod te creëren.''

Euro1080 heeft vandaag twee kanalen in de aanbieding. HD1 (sport, lifestyle en documentaires) en de cultuurzender Exqi. Die wil hij op maat maken van twaalf tot vijftien landen, wat tot dertig tv-kanalen inhoudt. Zijn cameraploegen schieten volop beelden om tot lokale content te komen. ,,Als we een reeks doen rond architecten, is dat iets waar een lokale en Europese interesse mooi samenvallen.''

Per versie zijn vier tot vijf personeelsleden nodig om de content te creëren. Dat financieel rendabel maken, is een uitdaging. Abonnementsgeld van het brede publiek als volwaardige inkomstenbron is iets voor een verdere toekomst. ,,Met een kijkdichtheid van 1 tot 2 % zitten we goed.''

Fehervari heeft een aantal structurele partnerships afgesloten met huizen als ING, KBC, Mercedes en Sigma Coatings die los van de kijkdichtheid sponsoren. Een derde spoor is om een aantal van de zenders te verkopen aan een overheid of een distributiegroep. Die krijgen dan de content aangeleverd voor hun land en kunnen die verder commercialiseren.

Momenteel is Fehervari in onderhandeling met Hongaarse, Griekse en Portugese spelers. ,,De prijs van een versie bedraagt vier tot zeven miljoen euro. Ik verwacht dat we in minder dan zes maanden drie versies verkocht hebben.'' In september wil Fehervari met projecten starten voor Turkije, Rusland, Polen en Duitsland. ,,We praten met commerciële distributeurs en satelliet- en kabeloperatoren.''

,,De eindregie is simpel geworden. De drempel om een zender te lanceren is laag. Distributeurs (Telenet, Indi, Belgacom) beginnen zelf zenders te lanceren.'' Maar als HD in Europa echt doorbreekt, zullen het dan niet de grote omroepen zijn die de toon zetten in plaats van Euro1080? Fehervari gelooft in de niche-aanpak.

De vele projecten van Alfacam betekent dat de groep aan een belangrijke investeringsronde bezig is. De beursgang begeleid door ING en KBC moet dat helpen financieren. ,,Daar kan en mag ik niets over vertellen'', zegt Fehervari.

Blijft de vraag hoe snel de inkomsten van Alfacam zullen groeien. ,,Voor onze opnameactiviteiten weten we dat vrij goed, voor de diensten is het de vraag hoe steil de curve zal groeien.'' 2005 was voor Alfacam financieel een slecht jaar. De operationele cashflow daalde met 1,5 miljoen euro tegenover 9 miljoen in 2004. De achteruitgang had te maken met probleem bij een overgenomen Duits bedrijfje. ,,Dat hebben we fors bijgestuurd. Dat zul je zien aan de cijfers van 2006, maar die mag ik nog niet zeggen.'' 2008 wordt zeker een piekjaar voor Alfacam: de opnamecontracten voor het Olympische Spelen alleen al staan daar borg voor.