BRUSSEL -- De Amerikaanse agro-voedingsreus Cargill neemt OCG Cacao over, de tweede Europese dekchocoladefabrikant. De Belg Michel Goemaere is een van de verkopende aandeelhouders. OCG wordt voor Cargill het Europese bruggenhoofd in de productie en verkoop van industriële chocolade.

OCG Cacao werd in 1997 opgericht door een groep particuliere investeerders, onder wie Michel Goemaere. Hij leidde voorheen de Drongense chocoladefabrikant Cacao Goemaere, een onderdeel van de Franse groep Barry (vandaag Barry-Callebaut).

OCG is juridisch gezien een Frans bedrijf, dat zijn eerste productievestiging bouwde in Rouen. Onder impuls van Goemaere, die verantwoordelijk was voor de Benelux-markten, kreeg het bedrijf ook een belangrijke Belgische poot.

Eind 1997 kocht het de Antwerpse vestiging van het Zwitserse Nestlé, waar witte chocolade en chocolade in vaste vorm (blokken) worden geproduceerd. Sinds enkele maanden heeft OCG ook een splinternieuwe fabriek in Moeskroen, waar vloeibare melkchocolade en pure chocolade worden gemaakt. Verder bezit OCG nog een productievestiging in Groot-Brittannië.

,,Een aanwezigheid in België blijft belangrijk wegens de internationele uitstraling van Belgische chocolade'', zegt Goemaere. Van de 200 werknemers van OCG zijn er ongeveer 60 aan de slag in ons land.

Volgens Goemaere werd van bij de start overwogen om OCG na 5 á 7 jaar te integreren in een grotere groep. ,,Wij hebben zelf uitgekeken en Cargill kwam uit de bus als het beste bedrijf. Enerzijds omdat ze een sterke groep zijn met goede producten en een goed imago, anderzijds omdat we erg complementair zijn.''

Cargill staat zeer sterk in de productie van cacaomassa en cacaoboter, de ,,eerste fase'' van de chocoladeproductie. In Europa waren ze echter nog niet actief in de ,,tweede fase'', waar OCG Cacao de tweede plaats inneemt (na Barry-Callebaut) met een jaarproductie van ongeveer 70.000 ton.

Cargill, een multinational die wereldwijd een van de belangrijkste leveranciers van voedingsgrondstoffen is, volgt in al zijn activiteiten een strategie van verticale integratie. Eind 1997 kwam de groep hier in het nieuws met de overname van twee oliezaadverwerkende fabrieken, in Gent en Izegem, van de groep Vandemoortele.

Met OCG Cacao krijgt Cargill nu een Europees bruggenhoofd voor zijn chocolade-activiteiten. OCG draait een omzet van zo'n 150 miljoen euro en groeide de jongste jaren met 15 á 20 % per jaar. Het huidige management blijft dus op zijn plaats.

,,Zij willen verder groeien, wij ook. Er is zeker nog groeipotentieel'', aldus Michel Goemaere. Een reden daarvoor is dat voedingsconcerns zoals Nestlé en Unilever steeds meer investeren in hun eindproducten en in hun merkenbeleid, terwijl ze de productie van grondstoffen zoveel mogelijk uitbesteden.

De overnameprijs voor OCG Cacao wilde Cargill niet meedelen. De aandeelhouders van het eerste uur die nu aan de verkoperszijde staan, zijn Goemaere en andere directieleden (samen 20 % van het kapitaal), de Nederlandse durfkapitaalgroep Ouka (40 %) en de Franse bank Crédit Agricole (40 %). De transactie moet wel nog worden goedgekeurd door de concurrentie-overheid.

Opmerkelijk detail is dat aan de andere kant van de onderhandelingstafel ook een Vlaming zat. Guillaume Bastiaens (60) begon zijn carrière bij Cargill in 1967 en werkt al ruim twintig jaar in de VS. Sinds 1998 is hij vice-voorzitter van de voedingsmultinational die wereldwijd 98.000 werknemers telt.