BRUSSEL -- De Britse gas- en stroomverkoper Centrica en de vijf Vlaamse zuivere intercommunales bundelen hun krachten voor energieverkoop in België en Nederland. Het beursgenoteerde Centrica betaalt 85 miljoen euro (3,4 miljard frank) voor de helft van Luminus, de splinternieuwe verkoopmaatschappij van de zuivere intercommunales. Het maakt van Centrica meteen de grote concurrent van de Belgische stroomreus Electrabel.

De vijf Vlaamse zuivere intercommunales gaan in zee met een bedrijf dat verscheidene maatjes groter is. De intercommunales hebben 594.000 elektriciteitsklanten en bijna 166.000 gasklanten. Centrica telt in Groot-Brittannië 4,4 miljoen stroom- en 14 miljoen gasklanten en bedient nog eens anderhalf miljoen energieklanten in de Verenigde Staten. Het telt 28.000 werknemers. Luminus heeft momenteel 25 mensen op de loonlijst maar volgens algemeen directeur Jaak Rutten moet het bedrijf in anderhalf jaar tijd naar 100 werknemers gaan.

Dat de zuivere stroomintercommunales op zoek waren naar een buitenlandse partner voor de energieverkoop was al lang duidelijk. Ze kwamen al snel tot het besluit dat hun samenwerkingsverband te klein was om in de vrijgemaakte Europese energiemarkt overeind te blijven. De intercommunales werden door de Vlaamse wetgever verplicht om hun energieverkoop af te stoten en onder te brengen in een autonoom commercieel bedrijf.

De vijf intercommunales zijn vandaag alleen in het Vlaamse landsgedeelte actief en hebben daar een marktaandeel van 19 procent in de elektriciteitsverkoop en 14 procent van de gasverkoop aan particulieren en kmo's. Maar het merendeel van de gas- en stroomverbruikers in Vlaanderen koopt stroom en gas bij intercommunales waarvan, behalve gemeenten, ook Electrabel deel uitmaakt.

Uit de zoektocht naar een bedrijf dat voor voldoende schaalgrootte zou zorgen en dat over een grote ervaring beschikt op het vlak van verkoop van elektriciteit en gas aan particulieren en kmo's, kwam uiteindelijk Centrica te voorschijn als de meest ideale huwelijkskandidaat.

Centrica ontstond vier jaar geleden als een afsplitsing van de toenmalige Britse gasmonopolist British Gas. Sedertdien werd de beursgenoteerde onderneming getransformeerd van een aardgasverkoper tot een bedrijf dat zich heeft toegelegd op de verkoop van allerhande nutsdiensten zoals elektriciteit, telefonie en zelfs wegenhulp en reisbijstand.