© Eddy Meeùs
BRUSSEL -- Eddy Meeùs, stichter van de pretparkengroep Walibi, is zaterdag overleden. Hij was 76 jaar oud.

Eddy Meeùs werd geboren in Antwerpen in 1925 en haalde een diploma van landbouwingenieur. Hij trok in de jaren vijftig naar Belgisch Congo, waar hij zich na verloop van tijd toelegde op de exploitatie van kina-plantages. Op een bepaald ogenblik bezat hij 36 plantages met een totale oppervlakte van 4.500 hectare en 7.000 werknemers. Meeùs leverde 40 procent van de wereldproductie van kina, wat hem de titel opleverde van ongekroonde ,,roi du quinquina''.

In 1969 speelde hij alles kwijt door de ,,zaïrisering'' van zijn bezittingen en keerde hij naar België terug. Met de vergoeding die hij kreeg, ging hij op zoek naar een nieuwe start. Hij ontdekte de waterski-kabelbaan, zag er brood in en begon een zoektocht naar een voldoende groot wateroppervlak in de buurt van Brussel om de waterbaan te kunnen exploiteren. Dat vond hij in de buurt van Waver, op een domein van 42 hectare. Meteen ontlook bij Meeùs het plan voor een compleet attractiepark.

Met een kapitaaltje van amper 50 miljoen frank werd de vijver vergroot en bouwde hij enkele bescheiden attracties en een cafetaria. Op 26 juli 1975 opende Walibi -- een samentrekking van Waver, Limal en Bièvre, de drie gemeenten op het grondgebied waarvan het park is gelegen -- de deuren. De eerste dag werden er 400 tickets verkocht. 's Avonds was Eddy Meeùs tot laat aan de slag met het bijvullen van de koelkasten en de opruiming voor de volgende dag.

Walibi was niet meteen een succesverhaal. De bezoekers daagden niet in groten getale op en het verlies was aanzienlijk. Maar Meeùs zette door, vond nieuwe geldschieters en breidde het park verder uit. Het jaar daarop vervijfvoudigde het aantal bezoekers en tien jaar later was Walibi met meer dan een miljoen bezoekers het grootste pretpark in België.

In 1988 trok Walibi naar de beurs, en dat was meteen ook het startschot voor een heuse expansiegolf. In 1990 werd Walibi eigenaar van het Bellewaerde-park in Ieper. De groep bouwde ook verder aan een internationale dimensie, door pretparken te verwerven in Frankrijk en in Nederland. In 1994 telde de Walibi-groep tien vestigingen in drie landen.

Eddy Meeùs is er altijd prat op gegaan dat hij de bestaande pretparken in België niet dood heeft beconcurreerd, maar integendeel de markt verder heeft opgetrokken, waardoor ook anderen hun bezoekersaantal konden verhogen. Daarom, hield hij voor, moest Walibi op zijn beurt niet bang zijn van de komst van reuzenpretparken zoals Euro Disney in Parijs.

Maar daar sloeg hij de bal mis. Euro Disney, dat van start ging in april 1992, tilde de norm voor pretparken naar een andere dimensie. Om niet achterop te raken, moesten de andere parken voortdurend investeren in nieuwe attracties, spullen die al gauw 200 tot 300 miljoen frank per stuk kostten. Geen gemakkelijke opdracht als tegelijk ook de bezoekersaantallen teruglopen, ook niet voor Walibi.

Na vijf harde jaren nam Eddy Meeùs eind 1997 een moeilijke, maar wellicht juist beslissing. Hij verkocht Walibi aan de Amerikaanse groep Six Flags. In plaats van zijn levenswerk verloren te laten gaan, verkoos hij het door te geven aan iemand die het voort kon zetten.

Walibi heet sinds begin dit jaar Six Flags Belgium.