Wie ook de nieuwe president wordt van de Verenigde Staten, een van de meest dringende taken van zijn regering is wellicht een nieuwe topman te vinden voor de Amerikaanse beurswaakhond. De kans bestaat dat de instelling dan drastisch van koers verandert.

De huidige voorzitter van de Securities and Exchange Commission (SEC) is de negenenzestigjarige Arthur Levitt. Hij zet een van de komende maanden waarschijnlijk een stap terug. Geruchten over zijn vertrek doen al het hele jaar lang de ronde, maar in zijn vriendenkring beweert men dat het voor heel binnenkort is. De uitkomst van de presidentsverkiezingen heeft daar geen invloed op.

De voorzitter van de SEC wordt wel verkozen door vijf commissarissen, maar oefent zijn functie toch uit ,,bij de gratie'' van de president. Levitt is een democraat en zal dus snel zijn biezen pakken als Bush het haalt.

Er zijn verschillende mogelijke kandidaten om de opvolging te verzekeren: Er is James Doty, een Republikein die vroeger juridisch adviseur was bij de SEC en nu samen met de voormalige minister van Buitenlandse zaken James Baker bij advocatenkantoor Baker Botts werkt. Er zijn de Democraten Colleen Mahoney, voormalig vice-directeur van de SEC en nu vennoot in advocatenkantoor Skadden Arps, en James Cheek, verzekeringsadvocaat en vennoot in een advocatenkantoor in Nashville. Cheek is ook voorzitter van het juridisch adviescomité van de New York Stock Exchange .

Met Bush in het Witte Huis wordt de SEC wellicht minder actief. Bush is tegen inmenging allerhande en geef ongetwijfeld meer macht aan de Texaanse senator Phil Gramm, voorzitter van de bankcommissie in de Senaat. Ook Gramm is tegen overdreven reglementering.

Er is een hele stoelendans op komst binnen de SEC. Als Levitt opstapt, komen volgend jaar de zitjes van minstens drie van de vijf commissarissen vrij. De commissarissen leggen samen met de voorzitter de beleidsdoelstellingen van de SEC vast en superviseren de naleving van het beursreglement.

,,Met drie nieuwe benoemingen krijgt de beurswaakhond misschien een heel nieuw elan'', zei iemand die nauwe banden heeft met de SEC.

Levitt heeft met een hele reeks maatregelen de voorbije jaren veel mensen op Wall Street tegen zich in het harnas gejaagd. Als de SEC onder Republikeins bewind komt, maakt de beurswaakhond met de toestemming van het Congres misschien een aantal verwezenlijkingen van Levitt ongedaan. Maar daar durft voorlopig niemand geld op verwedden.

,,Een Republikeinse regering zou, samen met Senator Gramm, zeker een minder controlerende koers varen'', zegt Richard Phillips, voormalig juridisch adviseur van de SEC.

Veel hangt af van hoe de financiële markten de komende vier jaar evolueren. ,,Als de markten verzwakken, krijgen de voorstanders van deregularisering het op het politieke vlak moeilijker.''

Een Republikeinse overwinning zou ook alles veranderen voor de accountancy en consultancy bedrijven. De SEC zet die sector al enige tijd onder druk om te herstructureren.

Invloedrijke Republikeinen in het Congres vonden dat Levitt te sterk begaan was met het scheiden van boekhoudkundige opdrachten en adviserende opdrachten. Ze vonden dat de SEC te hard van stapel liep en de toekomst van de sector in gevaar bracht. Sommige bedrijven in de sector deden hun beklag bij senatoren als Gramm, die op hun beurt bij de SEC gingen aankloppen om haar aan te manen gas terug te nemen. Maar Levitt bleef bij zijn standpunt: de onafhankelijkheid van een bedrijfsaudit kan niet worden gegarandeerd als de accountants ook adviseur zijn van het betrokken bedrijf.

Vorige week bereikten de SEC en de vijf grote professionele dienstverleners een compromis. Het ziet er niet naar uit dat er een strikte scheiding komt tussen audit-opdrachten en adviesopdrachten. Maar er komt waarschijnlijk wel een strengere controle. De bedrijven moeten alle details over hun adviesopdrachten vrijgeven. De sector kan daar blijkbaar mee leven.

© The Financial Times