BRUSSEL -- De Waalse regering heeft de absolute wil te kennen gegeven de luchthaven van Charleroi-Gosselies een verlengde startbaan te geven. Om dat te betalen, worden partners gezocht. De exploitatiemaatschappij van de luchthavens van Parijs (ADP), een belangrijke investeerder bij de collega's-concurrenten van Bierset, lijkt eerste keuze, maar ook GTM, een dochter van Suez Lyonnaise des Eaux, voert intensieve onderhandelingen. Het Gewest neemt een belang van 25 procent in een nieuw op te richten beheersmaatschappij voor beide Waalse luchthavens.

Tijdens een persconferentie in Gosselies hebben de Waalse minister-president Jean-Claude van Cauwenberghe en de Waalse minister van Economie, bevoegd voor het luchthavenbeleid, Serge Kubla, meegedeeld dat de regionale luchthaven Brussels South Charleroi Airport (BSCA) 's nachts zeker dicht blijft. Vliegen kan, behoudens uitzonderingen, van 7 tot 22 uur.

,,Gosselies blijft in de eerste plaats een luchthaven voor passagiers'', zei Van Cauwenberghe, die tot voor kort ook voorzitter was van de luchthaven gespecialiseerd in chartervluchten. Hij wil op termijn jaarlijks tot 2,5 miljoen passagiers verwelkomen. Een gedurfde voorspelling want vandaag zijn dat er zowat 240.000. De luchthaven heeft een maximumcapaciteit van 500.000 passagiers.

Om meer, en vooral grotere vliegtuigen met een groter vliegbereik aan te trekken, wou Gosselies, dat geflankeerd wordt door Jumet, een beschermd natuurgebied en luchtvaartconstructeurs Sabca (militair) en Sonaca (Airbus-onderdelen), al langer de startbaan van 2.550 meter verlengen.

Volgens de ambitieuze ministers zal de uitbreiding van de luchthaven, inclusief de verlenging van de startbaan tot 3.200 meter, bovendien verscheidene duizenden rechtstreekse en onrechtstreekse jobs scheppen.

Enkel de startbaan verlengen vergt echter zo'n 2 miljard frank. En dan is nog niet gerekend op de investeringen die nodig zijn voor de beperking van de geluidsoverlast voor de omwonenden (premiestelsel voor isolatiewerken) en de noodzakelijke onteigeningen.

Daarom kijkt het Gewest, dat jaarlijks vele tientallen miljoenen subsidies in de luchthaven pompt, uit naar privé-partners. De onderhandelingen met de exploitant van de luchthavens van Parijs zijn in een afsluitende fase. Parijs is eerste keuze omdat de (meer succesvolle) luchthaven van Bierset hier al een kapitaalrijke en strategische partner in vond. Het kabinet van Kubla voert echter al enkele weken gesprekken met GTM (Grands Travaux de Marseille). GTM heeft vooral ervaring in het buitenland (luchthavens in Cambodja, Mexico en Bejing, dat laatste samen met ADP).

De nieuwe partner moet niet enkel investeren, maar ook meehelpen in het management. Het Gewest wil immers, zoals een half jaar geleden beloofd maar uitgesteld tot na de gemeenteraadsverkiezingen, beide regionale Waalse luchthavens beter op elkaar afstemmen en (opnieuw) onder één bestuur brengen. Daarvoor wordt een nieuwe beheersmaatschappij opgericht, waarin het Gewest een belang van 25 procent wil nemen. Tussen Bierset en Gosselies, en de respectievelijke besturen, loopt de samenwerking vandaag niet altijd even optimaal, ondanks de complementariteit.

Bierset, bij Luik, is 24 uur op 24 open, en is gespecialiseerd in vrachtvervoer. Dat impliceert nachtvluchten. Bij omwonenden heerst dan ook grote scepsis tegenover ambitieuze luchthavenplannen.

De Waalse regering gelooft sterk in het project. In het Toekomstcontract van de Waalse regering wordt voor de heropleving van de economie in Wallonië veel verwacht van de universiteiten en van de luchthavens en de bijbehorende bedrijvenzones. Beide luchthavens reageren tot nu toe voorzichtig en spreken over ,,beslissingen en plannen van de regering.'' Dat verklaart ook de verschillende gesprekspartners. Voor deze beslissingen wet worden, moet er nog een parlementair debat komen.