De traditionele machinebouwer Heidelberger doet een bod om met de nieuwe economie mee te kunnen.

Zou een 150 jaar oud machinebedrijf in een ,,superaandeel'' van de 21ste eeuw kunnen veranderen? De vraag is niet zo dom als ze lijkt wanneer het van toepassing is op Heidelberger Druckmaschinen, de grootste fabrikant ter wereld van drukkerijuitrusting.

Het Duitse bedrijf heeft de interesse opgewekt van beursanalisten door zijn ambitieuze groeiplannen, gebaseerd op de uitbreiding in druksystemen voor kranten, een sector waarin het bedrijf momenteel zwak staat. Maar de analisten zijn net zo erg geïnteresseerd in de gehele digitale uitrusting, die de beelden van hoge kwaliteit onmiddellijk van de computers zou kunnen printen. Het bedrijf benadrukt zijn ambities door een hoogtechnologische ,,druk- en media-academie'' voor klanten, ter waarde van 80 miljoen Duitse mark (40,9 miljoen euro). De Duitse kanselier Gerhard Schröder opende die academie vorige week in de buurt van de hoofdzetel van Heidelberger.

Het probleem voor de beleggers is dat de aandelen van Heidelberger sinds 1997 wel genoteerd staan op de beurs van Frankfort maar dat er slechts 16 procent beschikbaar is als vrij verhandelbare aandelen. De rest blijft bij RWE, het elektriciteitsbedrijf, en een consortium van banken en financiële instituten.

Het bedrijf wil zijn vrij verhandelbare aandelen in de volgende jaren graag verhogen tot meer dan 50 procent. In dat geval zou de grotere liquiditeit van de aandelen het bedrijf in de Dax-index kunnen plaatsen. Dat is de index van de 30 grootste, beursgenoteerde bedrijven van Duitsland.

,,Het leidt geen twijfel dat het goed zou zijn voor het bedrijf wanneer het aantal vrij verhandelbare aandelen zou verhogen'', zegt Hans-Peter Wodniok van Dresdner Kleinwort Benson. ,,Het is een tamelijk zeldzaam voorbeeld van een Duits machinebedrijf, dat niet enkel producten van een hoge kwaliteit levert, maar ook producten waarvoor de klanten een topprijs betalen.

Hoewel RWE er niet op gebrand is om zijn plannen te onthullen, lijkt er een grote kans te bestaan dat het elektriciteitsbedrijf in de nabije toekomst een deel van zijn aandeel van 56 procent verkoopt. Op die manier komt er geld vrij en kan het zich meer op de energiesector toespitsen.

Bernhard Schreier, de voorzitter van Heidelberger, is betrokken bij discussies achter de schermen, die er uiteindelijk kunnen toe leiden dat het aantal vrij verhandelbare aandelen tot meer dan 70 procent stijgt.

Analisten zijn vooral geïnteresseerd in het feit dat Heidelberger een goed voorbeeld is van een bedrijf dat met succes nieuwe, elektronische technologieën aan de eeuwenoude, werktuigbouwkundige ideeën toegevoegd heeft.

Heidelberger heeft een wereldmarktaandeel van meer dan 30 procent in offset-druksystemen die door honderdduizenden drukkerijen over de hele wereld gebruikt worden. In de voorbije jaren heeft het bedrijf zich toegespitst op digitale druksystemen, waarvan organisaties zoals banken of reclamebureaus gebruik kunnen maken om drukwerk van hoge kwaliteit in kleine hoeveelheden extreem vlug uit te voeren.

Hartmut Mehdorn, een strijdlustige, voormalige ruimtevaartambtenaar verliet vorig jaar Heidelberger om de leiding te nemen over de spoorwegmaatschappij Deutsche Bahn. Onder zijn voorzitterschap heeft het bedrijf veel uitgegeven aan overnames, inclusief die van de digitale drukafdeling van Eastman Kodak uit de VS voor 160 miljoen dollar.

Met de jaarlijkse verkoop van ongeveer 3,8 miljard dollar, waaronder 80 procent buiten Duitsland, heeft Heidelberger een marktkapitalisatie van 5,5 miljard dollar, en neemt het ongeveer een vijfde van de mondiale drukmachine-industrie voor zijn rekening, inclusief de uitrusting voor pre-press.

De concurrenten zijn onder andere de Duitse bedrijven MAN Roland en KBA, en het Amerikaanse Xerox -- de leider in digitale druksystemen.

Schreier zegt dat hij optimistisch is dat zijn sector, die jaarlijks voor 500 miljard dollar aan documenten, boeken en andere producten drukt, de volgende jaren constant zal groeien, ondanks de concurrentie van de elektronische media en het Internet.

Volgens sommige waarnemers zou het gebruik van het Internet de vraag naar drukwerk kunnen opdrijven omdat meer goederen via de post worden opgestuurd, wat het aantal bedrukte verpakkingen doet stijgen.

Het is een verbinding tussen de ,,nieuwe'' en de ,,oude'' economie, die Johannes Gutenberg -- de uitvinder van de drukpers -- zou hebben geapprecieerd. De 600ste verjaardag van Gutenberg werd dit jaar, in zijn geboortestad Mainz, massaal met evenementen gevierd.

© The Financial Times