NAMEN -- De Italiaanse papiergroep Cartiere Burgo investeert fors in de uitbreiding van zijn installaties in Harnoncourt, in de buurt van Virton. Volgens het kabinet van de Waalse minister van Economie, Serge Kubla, is de beloofde 28 miljard frank de grootste investering ooit in Wallonië.

De ,,historische'' investering werd gisterenmiddag bekendgemaakt bij Kubla in Namen in aanwezigheid van de Italiaanse voorzitter van de groep Burgo, Giuseppe Lignana. Die had 's morgens de achthonderd personeelsleden in het zuiden van Luxemburg op de hoogte gebracht van de plannen met hun fabriek.

De investering gebeurt in twee fasen. Een schijf van 5,6 miljard frank is al toegewezen aan de modernisering van de cellulose-afdeling die papierpulp produceert. De nieuwe installatie levert vanaf november 2001 meer capaciteit en voldoet aan de strengste milieunormen. In Harnoncourt creëert dit echter geen jobs. Benito Ventura, de directeur van Burgo Ardennes, spreekt wel van 320 indirecte banen.

De tweede schijf van 22,5 miljard frank -- de som waar het gewest vooral op aast -- is nog niet definitief besteed. De investering in papiermachines is pas voor binnen twee jaar. In 2004 moeten de nieuwe gevaartes van 300 meter operationeel zijn. Hierdoor zouden rechtstreeks 220 extra jobs ontstaan. Tijdelijk zouden 650 mensen aan de slag kunnen voor de bouw van de fabriek. Niet te versmaden voor Wallonië zijn vooral de 1.500 banen die onrechtstreeks ontstaan, onder andere in transport- en de houtsector. Het merendeel van de houtbevoorrading komt immers uit de bosrijke Ardennen in Wallonië en Frankrijk.

,,Het is een essentieel dossier, voor Wallonië en voor het zuiden van Luxemburg'', geeft Kubla toe. ,,Een som van 28 miljard frank is niet banaal.''

Hij is dan ook bereid nog een laatste inspanning te doen om de Italiaanse industriëlen ter wille te zijn. Want Lignana speelt het sluw. De terreinen voor de uitbreiding zijn gekocht. De bouw- en milieuvergunning is aangevraagd. De fondsen liggen klaar. Het is nu enkel wachten op de vergunning, en die kan twee jaar op zich laten wachten. ,,Tegen dan kan de markt drastisch omslaan'', dreigt Lignana.

,,We hebben nood aan extra capaciteit. De markt voor kwaliteitspapier groeit al jaren met 10 procent. Wallonië is hierin zonder meer onze speerpunt en Virton ligt ideaal in het centrum van Europa voor de cruciale just in time levering. Maar zelfs al is het de ideale vestiging, worden de vergunningen afgeleverd en blijft de vraag hoog, is het hier wel erg duur door de ongunstige fiscale situatie. Daarvoor moet zeker een oplossing gevonden worden.''

Burgo Ardennes zou, na de investering, jaarlijks zowat 650 miljoen frank belasting betalen, berekende de groep. Lignana rekent op een gunstiger belastingstelsel.

Kubla zoekt dus naar soepeler regels en contacteert de komende dagen zijn collega's in de Waalse regering. Hij was dat trouwens toch al van plan na de aankondiging van Duferco, vorige week, dat het staalbedrijf zijn investering in La Louvière zou verdubbelden met nog eens 8 miljard frank.

,,Als het moet, leggen we nieuwe belastingregels vast in nieuwe decreten'', zegt Kubla beslist. ,,Wij belasten bijvoorbeeld op gebouwen en machines, in andere landen is dat soms alleen op het gebouw. Dat zou kunnen veranderen.''

,,Ik wil in ieder geval het debat openen. Het federale niveau krijgt zowat 40 procent van de belastingen. Virton -- het gemeentelijke niveau -- zou jaarlijks zowat 150 miljoen frank in kassa krijgen. Ik wil bijvoorbeeld onderzoeken of de gemeente haar heffingspercentage niet kan verlagen. Virton profiteert tenslotte van de aanwezigheid van Burgo. La Louvière onderhandelt daarover al met Duferco.''

,,Wat voor zin heeft het als wij als gewest steun geven, als andere niveaus die sommen even later weer opeisen'', vraagt Kubla zich af. Lignana knikt instemmend.

Het gewest verleent alvast expansiesteun, tot nu al 650 miljoen. In totaal zou het gewest ruim 1 miljard bijdragen.

Burgo Ardennes is de opvolger van Cellulose des Ardennes, dat in 1994 na een lange, bitsige strijd en een pijnlijk faillissement werd overgenomen door Cartiere Burgo, een groep met 11 fabrieken en een productie van 2,2 miljoen ton papier. Vandaag is het een van de modernste papierfabrieken van Europa, met vorig jaar een omzet van 275 miljoen euro. Burgo Ardennes produceert jaarlijks 260.000 ton pulp en 330.000 ton papier. In 1994 was dat nog 100.000 ton papier. Tegen november 2001 moet 360.000 ton pulp geproduceerd worden. De investering van 22,5 miljard moet een productie van 600.000 ton papier per jaar mogelijk maken.