BRUSSEL -- Virgin Express, de Belgische lagetarievenluchtvaartmaatschappij en dochter van de Britse Virgin groep, heeft het afgelopen kwartaal 3 miljoen euro (121 miljoen frank) winst geboekt, tegenover een verlies van 7,3 miljoen euro (294 miljoen frank) in het derde kwartaal vorig jaar. Voorzitter David Hoare herhaalde mooie groeikansen te zien in Brussel.

De ommekeer bij Virgin Express volgde op een forse herstructurering. De vloot werd gehalveerd. Verlieslatende routes werden stopgezet. Het personeelsbestand verkleinde met 41 procent.

Daardoor zakte de omzet met 33 procent tot 59 miljoen euro (2,4 miljard frank). Het aantal gevulde zitjes steeg, na de vermindering van het aantal vluchten, echter met 11,6 procent tot 91,8 procent. Ook na de terroristische aanvallen van 11 september, bedroeg het bezettingspercentage 91,2 procent voor september (DS 4 oktober) .

Tijdens de eerste negen maanden van het jaar was er een winst van 1,3 miljoen euro (52 miljoen frank) voor belastingen. Vorig jaar was dat een verlies van 27,5 miljoen euro (1,1 miljard frank). Virgin Express vervoerde 1,9 miljoen passagiers. De maatschappij herhaalde op schema te zitten om dit jaar break-even af te sluiten.

Virgin herhaalde ook gebrand te zijn de Belgische regering bij te staan in de herstructurering van Sabena en de bouw van een winstgevende Belgische luchtvaartmaatschappij. ,,Na gesprekken met de Belgische regering en een significante stijging van onze aandelenkoers, vorige week, hebben we aangekondigd formeel geïnteresseerd te zijn in bepaalde bezittingen van Sabena en haar operaties'', stelt Hoare.

De gesprekken zitten wel nog in een vroeg stadium. Virgin wacht nog op de nodige gegevens van de Sabena-directie vooraleer het een specifiek bod kan doen.

De Brusselse markt lijdt onder de overcapaciteit die ontstond door de roekeloze groei van Sabena. Sabena betaalt daar nu een zware prijs voor, meent Hoare.

Volgens de Virgin Express-voorzitter is er een significante kans om een nieuwe, sterke Belgische luchtvaartmaatschappij uit te bouwen vanuit de Brusselse hub. Die maatschappij zou zowel zakenreizigers als toeristen bedienen.

De aandelen Virgin Express op Euronext Brussel wonnen procent tot euro. Sinds de problemen bij Sabena en de aanslagen van 11 september klom het aandeel al procent.