BRUSSEL -- ,,De vereenzelviging, in de politiek en in de media, van alle zelfstandigen met één organisatie, de Unizo, is onterecht. De Unizo is de onbetwiste marktleider. Maar er zijn nog andere federaties die opkomen voor de belangen van de zelfstandigen.'' Johan Van Overbeke, de secretaris-generaal van het liberaal verbond van zelfstandigen (LVZ), zegt ,,geen polemiek te willen starten''. Maar na de fusie met de Febezo-groep pretendeert het LVZ openlijk ,,een volwaardig alternatief te zijn voor de Unizo.''

Officieel bestaat er geen monopolie van de Unizo. Het is bijvoorbeeld niet de enige zelfstandigenorganisatie met een mandaat in de Hoge Raad voor de Middenstand. Aan Franstalige kant geldt hetzelfde verhaal voor de Union des Classes Moyennes (UCM), van Roger Mené.

Maar in de feiten beheerst de Unizo-topman Kris Peeters het politieke en mediaspeelveld. Zijn Unie van Zelfstandige Ondernemers is de eerste en vaak enige spreekbuis met gezag in de Wetstraat. Voor de andere organisaties is het vaak onbegonnen werk om een rol van belang op te eisen.

Die dominante rol is historisch gegroeid, beseft Johan van Overbeke. ,,Maar niet langer houdbaar. De Unizo telt 80.000 leden. Veel meer dan de anderen. Maar ons land telt 800.000 zelfstandigen. De Unizo staat dus voor tien procent van hen.''

Bij de andere spelers verwijst Van Overbeke naar het NSZ, het neutraal syndicaat der zelfstandigen. En is er natuurlijk het LVZ, naar eigen zeggen goed voor ruim 20.000 leden. Sinds enkele weken is het liberaal verbond in een federatie gestapt met Febezo, dat op zichzelf al twee jaar lang de fusie is van de vroegere organisaties VSZ (de socialistische zelfstandigen), SDZ (syndicaat der zelfstandigen) en SDI (syndicat des indépendants).

,,Febezo had en heeft de intentie om door schaalvergroting een belangrijker stem te kunnen geven aan de noden en verlangens van de zelfstandigen'', legt woordvoerster Mariella Farina uit. ,,Het samengaan met LVZ past in diezelfde filosofie.''

De nieuwe alliantie tussen LVZ en Febezo is ontegensprekelijk de nummer twee in het landschap van zelfstandigenorganisaties. In Brussel dingen ze dankzij SDI zelfs naar de status van nummer één.

LVZ-secretaris-generaal Van Overbeke leidt het federatieproject. ,,Alle betrokkenen hebben de vaste wil om tot een fusie over te gaan, allicht al tegen eind dit jaar. De gesprekken over de samenvoeging van onze organisaties zijn volop bezig en de zoektocht naar nieuwe naam ook. Nu al gaan de studiediensten samenwerken en doen we aan gemeenschappelijke communicatie.''

De twee organisaties gaan vanuit één hoofdkantoor in Brussel werken. En lokaal gaan hun afdelingen versmelten. ,,Dergelijke schaalvergroting moet ons meer politiek gewicht geven en in staat stellen om een betere, professioneler dienstverlening te kunnen aanbieden.''

LVZ en Febezo willen zich uitdrukkelijk als ,,pluralistisch alternatief voor De Unizo'' profileren. ,,Ondernemers hebben geen baat bij een verzuild werkgeverslandschap'', zeggen Farina en Van Overbeke in koor. ,,Dat is het verleden. Maar we willen geen Unizo-bis maken. We hebben het geld niet om een federatie met honderd bedienden uit te bouwen. Bovendien moet het belang van de ondernemer voorop staan, niet het belang van de organisatie. Wij willen veel aandacht geven aan de inbreng van ondernemers-vrijwilligers en voor de uitbouw van ons ondernemersloket gaan we samenwerken met bestaande dienstenbedrijven.''

Johan Van Overbeke wijst berichten van de hand dat de liberale zelfstandigen van het eerste uur, de echte blauwen, niet tevreden zijn met de fusieoperatie. ,,LVZ-stichter Frans Verberckmoes heeft zelfs mee onderhandeld met Febezo. Kijk, de VLD had ons liever zien samengaan met de Unizo. Maar dat zou een opslorping zijn geweest. Dan was er van het LVZ niets overgebleven. Dit is geen politiek-paarse federatie. Wij zijn ongebonden'', heet het ferm. ,,We willen met iedereen en voor iedereen kunnen spreken.''