VLEZENBEEK -- De beursgenoteerde chocolatier Neuhaus mag voor het afgelopen boekjaar (tot 30 juni) een winstgroei met dubbele cijfers in de boeken zetten. Topvrouw Marlène Vonken werkt voort aan de stroomlijning van haar bedrijf, die binnenkort ook zichtbaar wordt in de vorm van een vernieuwd winkelconcept.

Neuhaus heeft totnogtoe weinig gemerkt van een afnemende chocoladeconsumptie als gevolg van de economische terugval. In het boekjaar 2000-2001 slaagde de pralinefabrikant erin de kater van de dioxinecrisis -- die twee jaar geleden een zware domper zette op de export -- helemaal te vergeten.

De twee belangrijkste merken van de groep boekten een gezonde omzetstijging, met 8 % voor het hoogstaande Neuhaus-gamma (dat 44 % van de groepsomzet levert) en zelfs 15 % voor de Franse chocolade- en ijsketen Jeff de Bruges (42 % van de omzet), die zich eerder tot het middensegment richt.

Bij de kleinere divisie Mondose daalde de omzet met 16 % als gevolg van een rationalisatie, waarbij onder meer te kleine bestelhoeveelheden werden geweerd. Globaal ging de groepsomzet er met 9 % op vooruit, tot 57,93 miljoen euro (2,34 miljard frank). Frankrijk en de Benelux zijn goed voor twee derde van dat cijfer.

Onderaan de resultatenrekening ogen de groeicijfers nog beter. Het courante resultaat nam met 17 % toe tot 2,34 miljoen euro (94,4 miljoen frank) of 2,52 euro per aandeel. Zowel de operationele verbeteringen (zoals een betere productieplanning) als een vermindering van de financiële kosten droegen daartoe bij. Netto bleef er een winst over van 1,78 miljoen euro (71,8 miljoen frank, +17 %) of 1,91 euro per aandeel.

Neuhaus blijft daarmee trouw aan zijn langetermijndoelstelling, een interne groei van ongeveer 10 % per jaar. Voor het huidige boekjaar staan onder meer de verdere uitbreiding van de export en van Jeff de Bruges op het programma. Die laatste moet uiteindelijk de hele Franse markt afdekken. Van de huidige 195 winkels kunnen we ,,zeker tot 250'' gaan, zegt Vonken. Intussen wordt met het Jeff-merk geëxperimenteerd in Spanje en Noord-Afrika, markten die volgens Vonken goed op het concept aansluiten.

In eigen land begint Neuhaus dit najaar met het testen van een nieuw winkelconcept. Volgens Vonken is het de bedoeling om de alomtegenwoordige toonbank in de typische Neuhaus-winkel te vervangen door een ,,open'' ruimte, waar ook plaats is voor enige zelfbediening. ,,De bedoeling is vooral om de drempelvrees bij de klanten weg te werken''.

Neuhaus probeert zich ook beter te onderscheiden bij patisserieën die zijn pralines verkopen. Door een aparte ,,Neuhaus-hoek'' te creëren of voorverpakte pralines uit te stallen, moet de zichtbaarheid worden verhoogd.

Ten slotte wordt het een belangrijk jaar voor de koekjes van Astrio, die sinds kort ook tot het Neuhaus-gamma behoren (1 % van de omzet). De ingebruikname van een nieuwe oven in Vlezenbeek maakt het mogelijk om de capaciteit te verviervoudigen en daardoor nieuwe klanten aan te trekken. Tegen midden 2003 mikt Vonken hier op een omzetverdubbeling.