PARIJS (reuters) -- Een gezondere financiële structuur en een herstel van de wereldeconomie vormen wellicht de voorbode van een rondje fusies en overnames in de Europese sector van de informatietechnologie. Landen als Duitsland, Frankrijk en Nederland lijken daarbij op de eerste rij te zitten.

Europa's grootste IT-bedrijven zijn vast van plan om aan gewicht te winnen in de belangrijkste markten van het continent. Dat is nodig om grote contracten in de wacht te kunnen slepen en om tegelijkertijd gebruik te maken van schaalvoordelen waardoor ze kosten kunnen besparen. Daarnaast zijn heel wat zwaargewichten uit de VS op zoek naar kleinere sectorgenoten die hen een voet aan de grond kunnen bezorgen in Europese markten.

Kortom, voldoende ingrediënten voor een toename van het aantal fusies en overnames in de sector, zeker tegen een achtergrond van toenemende economische groei en een langverwacht herstel van de bedrijfsinvesteringen in IT en software. ,,De sector is zich aan het openen. Iedereen praat met iedereen'', bevestigt Jacques Tordjman, de topman van het Franse bedrijf GFI Informatique in een gesprek met Reuters .

De meeste Europese technologiebedrijven hebben zich de voorbije twee jaar beziggehouden met de afbouw van hun schuldenlast die ze tijdens de voorafgaande zeepbeljaren hadden opgestapeld. Daardoor was er geen tijd en geld beschikbaar voor overnames of fusies. Maar daar kan nu verandering in komen. Het Franse Atos Origin gaf in september al het voorbeeld met de overname van de technologische activa van de Amerikaanse oliereus Schlumberger. Met die transactie werd de druk op de concurrenten opgevoerd. Atos Origin krikte zijn omzet met de deal op tot bijna vijf miljard euro en wordt zo het vierde grootste IT-dienstenbedrijf van Europa, na de Amerikanen IBM (International Business Machines), EDS (Electronic Data Systems) en het Duitse T-Systems. Mooi meegenomen voor Atos is dat het ook zijn landgenoot Cap Gemini Ernst & Young (zelf geboren uit de fusie van de IT-groep Cap Gemini en de consultant Ernst & Young) voorbij stak. Atos wint aan kracht in Groot-Brittannië, Frankrijk en de Benelux en in het snelgroeiende domein van de outsourcing van diensten.

Die laatste activiteit wordt de komende vijf jaar een van de garanties voor succes op de IT-markt, zegt Lionel Pellicer, analist bij het Franse beurshuis Fideuram. Interessante afzetmarkten worden de overheidssector, de financiële sector en de farmaceutische sector, en landen als Duitsland, Frankrijk, Italië en de Benelux.

Maar de consolidatie in de sector hoeft niet volgens het klassieke patroon -- bedrijf A neemt bedrijf B over -- te verlopen, zeggen analisten. ,,De interessantste overnamedoelwitten zijn de IT-dienstenafdelingen van grote industriële bedrijven'', zegt Jean-Pascal Brivady van Crédit Lyonnais Securities Europe. Die bedrijven proberen immers op verschillende manieren hun schulden te verminderen, en het afsplitsen van hun IT-activiteiten is er daar een van.

Mogelijke verkoopkandidaten zijn het Franse defensieconcern Thales, met een IT-divisie die een jaaromzet draait van 500 miljoen euro; Deutsche Telekom, dat mogelijk delen van zijn IT-poot T-Systems zal verkopen; en Siemens met zijn afdeling Business Services. Nog in Duitsland zette de staalreus ThyssenKrupp al zijn IT-divisie in de etalage, met Cap Gemini en het Amerikaanse Computer Sciences Corp (CSC) als kandidaat-overnemers.

Analisten verwachten dat de verkoop van dergelijke activiteiten vaak gekoppeld zal zijn aan de toekenning van langetermijncontracten aan de overnemers. De verkoper blijft zo verzekerd van zijn bestaande IT-dienstverlening, maar krijgt wel in een keer een pak geld binnen dat voor andere doelen kan worden ingezet.

Daarnaast zijn er ook fusies te verwachten tussen middelgrote IT-bedrijven, met een jaaromzet van pakweg 500 miljoen tot een miljard euro. Ook daarvan zijn er heel wat in Frankrijk, met namen als Unilog, Sopra, Steria en het hoger vermelde GFI Informatique. Zij kunnen zowel overnemers als overnamedoelwitten zijn, zeggen analisten. GFI, dat voor 76 procent op de beurs staat en 60 procent van zijn omzet van 550 miljoen euro in Frankrijk zelf boekt, is volgens Brivady van Crédit Lyonnais evenwel de ,,meest sexy'' huwelijkskandidaat.

En wat met een mogelijke ,,invasie'' van grote Amerikaanse IT-bedrijven? Hun tactiek is moeilijker te voorspellen omdat die zal afhangen van de richting die de wereldeconomie inslaat. Maar ook zij staan klaar. ,,CSC, Unisys, IBM Global Services, Accenture, BearingPoint: al die bedrijven moeten mondiaal actieve klanten ondersteunen door in de verschillende continenten expertise te hebben'', zegt Daniel Bryant van de gespecialiseerde Amerikaanse zakenbank Jefferies Quarterdeck.

Deze week nog was er de overname door Cognizant Technology Solutions van Infopulse, een Nederlands IT-dienstenbedrijf. Hewlett Packard, dat in Europa wel sterk is in hardware, maar niet in IT-diensten, zou dan weer zijn zinnen gezet hebben op bedrijven als Cap Gemini, Atos en de Finse groep TietoEnator. Ook CSC heeft al gezegd op zoek te zijn naar uitbreiding in Europa, terwijl de consultingreus Accenture in Duitsland op zoek is naar kleinere overnames.