BRUSSEL -- De reissector is druk bezig de achterstand in te halen die tijdens de Irakoorlog werd opgebouwd. Het aantal boekingen lag vorige week een derde hoger dan een jaar geleden.

Op het moment is het heel druk'', zegt een medewerkster van het reisbureau Holiday Land aan de Gentse Vlaanderenstraat. ,,En eigenlijk is dat de laatste veertien dagen al zo''. Een hemelsbreed verschil met de situatie van een maand geleden. De golfoorlog boezemde de vakantiegangers toen zoveel schrik in, dat ze geen vliegvakanties durfden boeken. ,,Alleen autovakanties deden het toen nog een beetje''.

Thomas Cook, het reisconcern waar Holiday Land deel van uitmaakt, heeft vastgesteld dat tijdens de golfoorlog het aantal boekingen tot 25 procent lager lag dan normaal. Acht weken lang zat de reissector in zak en as. ,,Maar sinds de val van Bagdad gaat het weer beter'', zegt Claude Perignon van Thomas Cook (Neckermann, Pegase). ,,Al hebben we de achterstand nog niet helemaal ingehaald''. Bij concurrent TUI (JetAir, VTB Reizen) klinkt hetzelfde verhaal. Een kwart minder boekingen tijdens de golfoorlog, nu ruim een derde meer. ,,Als je naar onze curve kijkt, zie je duidelijk een knik op het moment dat het standbeeld van Saddam werd neergehaald'', weet Hans Vanhaelemeesch van TUI. ,,De totale omzet die we tot nu toe hebben geboekt, ligt nog altijd lager dan vorig jaar, maar we zijn de achterstand snel aan het inhalen''.

De sars-epidemie blijkt geen noemenswaardige invloed te hebben op de reislust van de Belgen. Reizen naar Azië is er nu niet bij, maar dat wordt goedgemaakt door andere bestemmingen. Van een negatief psychologisch effect is niets te merken. ,,Daarover krijgen we nauwelijks vragen binnen'', zegt Perignon.

Wel dreigen de touroperators tijdens de voorseizoensmaanden mei en juni met overtollige capaciteit te blijven zitten. Wie nu boekt, vertrekt meestal immers pas over een aantal maanden. En de potentiële vroegboekers werden twee maanden geleden afgeschrikt door de golfoorlog. Mede daarom heeft TUI in Duitsland een apart merk gecreëerd: onder de noemer Discount Travel kunnen vakantiegangers die een dag tot drie maanden voor vertrek boeken, extra korting krijgen. In België is zo'n apart merk niet nodig, zegt Vanhaelemeesch, omdat hier een veel sterkere traditie van vroegboekkortingen bestaat.

Ook luchtvaartmaatschappijen profiteren van de plots opkomende reiskriebels. De sector reageerde gisteren verheugd op cijfers van de Nederlandse maatschappij KLM, die als eerste van de grote carriers cijfers over de maand april bekendmaakte. Door de oorlog en de sars-epidemie was er in die maand maar weinig vraag naar luchttransport. KLM maakte bekend 7 procent minder passagiers vervoerd te hebben. Dat cijfer lag lager dan analisten verwacht hadden. Sars heeft wel zwaardere gevolgen gehad voor de sector dan de oorlog, zo maakte de luchtvaartfederatie IATA gisteren bekend. Die schat het totale verlies voor alle luchtvaartmaatschappijen wereldwijd dit jaar op 10 miljard dollar.

Toch wordt er vanuit gegaan dat het luchtverkeer zich weer langzaam zal herstellen nu sars onder controle lijkt te komen. Beleggers, aangespoord door het hernieuwd enthousiasme in de sector, kochten volop aandelen van luchtvaartmaatschappijen, hotelketens en touroperators. TUI, dat sinds begin april al 79 procent gestegen is, deed er gisteren in Frankfurt nog 3,7 procent bij. KLM steeg met 2,6 procent, Lufthansa met 4,6 procent en de Franse hotelgroep Accor met 4,9 procent.