Jean-Cyril Spinetta
©ap
Jean-Cyril Spinetta, de topman van Air France, heeft in ruim drie jaar tijd heel wat verwezenlijkt maar in de Franse zakenwereld treedt hij relatief weinig op de voorgrond.

Een verbeterde rendabiliteit, een stijgende aandelenkoers, veel betere relaties met werknemers en vakbonden en een zakelijke strategie die duidelijk werkt. Sommige managers werden al voor veel minder de hemel in geprezen.

Maar Jean-Cyril Spinetta, voorzitter van Air France, blijft relatief op de achtergrond in de Franse zakenwereld.

Meer dan drie jaar geleden nam de 57-jarige Spinetta het roer in handen van een bedrijf dat ooit beschouwd werd als een financieel zwart gat. Maar hij is nog altijd minder bekend dan zijn voorganger Christian Blanc. Hij heeft nochtans de aandelen van Air France veilig naar de beurs gebracht en een hele ommekeer gerealiseerd.

,,Drie jaar geleden was British Airways de meest winstgevende luchtvaartmaatschappij in Europa. Nu is ze dat zeer zeker niet'', zegt Jonathan Wober, transportanalist bij Deutsche Bank. ,,Air France heeft nog wat achterstand op Lufthansa maar ze heeft BA op vele vlakken ingehaald.''

De lage prioriteit die Spinetta aan zijn eigen imago lijkt te geven, was een voordeel. Hij kreeg bij zijn aankomst sterke troeven in handen dankzij het harde werk van Blanc en de uitbreidingsmogelijkheden van Roissy, zijn hub op de luchthaven van Charles de Gaulle. Een koppigere manager was misschien in de verleiding gekomen om te veel te veranderen.

,,Hij beging te fout niet om alles te willen afbreken toen hij aan het roer kwam'', zegt Philippe Gossard, luchtvaartanalist bij Crédit Lyonnais Securities Europe.

Maar toch was er een grote vaardigheid nodig om het potentieel van de Parijse luchthaven te maximaliseren. Het is vooral op dat vlak dat de ervaren handen van Spinetta en zijn team uitstekend werk hebben verricht.

,,Hij heeft Roissy op een slimme manier gereorganiseerd om het efficiënter te maken'', zegt Wober. ,,Het bijkomende voordeel daarvan was dat hij zakenreizigers kon aantrekken zonder al de moeite te doen die British Airways deed. BA heeft zijn cabines volledig heringericht.''

Geluk heeft misschien ook een rol gespeeld. Jonathan Wober: ,,Air France stapte niet hals over kop in een grote alliantie. Heel wat mensen dachten daardoor dat Air France de boot had gemist.''

Maar het partnership met het Amerikaanse Delta Airlines wordt beschouwd als potentieel zeer efficiënt. ,,Die alliantie maakt veel kans om een echte wereldmacht te worden'', zegt Wober. ,,Door zich niet hals over kop in een alliantie te storten, heeft Air France misschien wel enkele valkuilen ontweken.''

Maar de drie jaar bij Air France waren voor Spinetta niet zonder zorgen. In 1998 eindigde een verlammende en heel vervelende pilotenstaking van 10 dagen enkele uren voor het begin van de Wereldbeker voetbal in Frankrijk.

Dit jaar was er de verschrikkelijke crash van een Concorde, enkele minuten nadat het vliegtuig in Parijs was opgestegen. Daarbij vonden meer dan 100 mensen de dood.

Maar die incidenten, hoe dramatisch ook, hebben uiteindelijk de reputatie van Spinetta als gevoelige maar efficiënte manager versterkt. Zoals Andrew Light, luchtvaartanalist bij Schroder Salomon Smith Barney, opmerkt: ,,Air France heeft blijkbaar de naweeën van het ongeval met de Concorde heel goed verwerkt.''

Dat was nochtans niet de eerste ramp die de voorzitter van Air France meemaakte. De crash nabij Straatsburg van een Airbus van Air Inter in 1992 heeft hem naar verluidt diep getekend.

© The Financial Times