TORONTO - Bijna een halve eeuw nadat hij als 14-jarige jongen tot dood door ophanging werd veroordeeld, is de Canadees Steven Truscott vrijgesproken van verkrachting en moord. Truscott is slachtoffer van een gerechtelijke dwaling, stelde een Canadese rechtbank dinsdag. Zelf hield hij altijd vol onschuldig te zijn. 'In mijn stoutste dromen heb ik nooit gedacht dat dit zou gebeuren', zei de nu 62-jarige Truscott.
Op 30 september 1959 bevond een rechtbank Truscott schuldig aan de moord op en verkrachting van medescholier Lynne Harper. Drie maanden eerder was haar lichaam gevonden in een bebost gebied in Ontario. Truscott claimde dat hij Harper een lift gaf achterop zijn fiets en dat hij zag hoe ze daarna in een auto stapte.

Maar aanklagers voerden met succes aan dat Truscott het meisje had aangevallen.

Drie maanden na zijn veroordeling werd de doodstraf van Truscott omgezet in gevangenisstraf. Hij zat tien jaar vast. Zijn zaak speelde mee bij de beslissing in 1976 om de doodstraf in Canada af te schaffen. Na zijn vrijlating in 1969 leidde Truscott een rustig leven onder een andere naam. Hij voedde samen met zijn echtgenote hun kinderen op.

De procureur-generaal van Ontario zei niet in hoger beroep te gaan en zal een rechter vragen advies te geven over de kwestie van compensatie. 'Namens de regering bied ik mijn oprechte verontschuldigingen aan', zei Michael Bryant.

Maar Truscott merkte op dat de regering de afgelopen jaren op de hoogte was van nieuw bewijsmateriaal, maar zich desondanks verzette tegen zijn beroep. Een rechtbank bestudeerde vorig jaar nieuw bewijsmateriaal waaruit blijkt dat Harper heel goed een dag later kon zijn gestorven dan eerder werd aangenomen; op een moment dat Truscott in de schoolbanken zat.