PRAAG- In het militair ziekenhuis van Praag-Stresovice is gisterenavond de Tsjechische viervoudige Olympische kampioen Emil Zatopek op 78-jarige leeftijd overleden.
De voormalige langeafstandsloper werd op 30 oktober na een hersenbloeding in kritieke toestand opgenomen in het ziekenhuis.

Zatopek, winnaar van vier gouden medailles op de Olympische Spelen van 1948 en 1952, sukkelt al enige tijd met zijn gezondheid. In september werd hij opgenomen met een virusinfectie, hartritmestoornissen en een longontsteking. Hij leeft sinds een jaar met een beenprothese.

Zatopek hield er een merkwaardige, weinig academische loopstijl op na. Lachend werd er wel eens gezegd dat de Tsjech met een schorpioen in beide schoenen liep. Zijn meest tot de verbeelding sprekende prestatie zette hij neer op de Olympische Spelen van Helsinki in 1952. Daar won hij goud op de 5.000 m, de 10.000 m en de marathon. Vier jaar eerder had hij in Londen ook al Olympisch goud veroverd.

Zatopek werd geboren in Koprivnica als de zoon van een timmerman. Overdag werkte hij in een schoenenfabriek, 's nachts studeerde hij chemie. Zatopek nam dienst in het leger en werkte zich op tot kolonel. Het was in het leger dat hij zijn loopkwaliteiten ontdekte. De Tsjech was van nature een doorzetter en die lijn trok hij ook door in zijn trainingsschema. Dagelijks maalde Zatopek 30 kilometer af, wat hem al snel de bijnaam "locomotief van Praag" opleverde.

Op de Spelen van Londen in 1948 liet hij een eerste keer van zich spreken. Op de 10.000 m won hij na een ware demonstratie goud. Hij dubbelde al zijn tegenstanders, behalve één: de Fransman Alain Mimoun, die later een goede vriend van hem zou worden. Op de 5.000 m moest Zatopek in 1948 nog genoegen nemen met zilver. Het goud ging toen naar onze landgenoot Gaston Reiff.

In juni 1949 brak hij het wereldrecord op de 10.000 m, zijn eerste, maar zeker niet zijn laatste. In de periode 1949 tot 1955 zou hij er in totaal nog 17 vestigen, gaande van de 5.000 m tot de 30 kilomter. Op 29 septemver 1951 was hij de eerste die er in slaagde meer dan 20 kilometer te lopen in een uur tijd (20,052 km)

Op de Spelen van Melbourne in 1956 slaagde Zatopek er niet in opnieuw een medaille te veroveren. Op de marathon finishte hij pas als 6e op meer dan vier minuten van zijn vriend Mimoun, die hem bij de aankomst stond aan te moedigen. Zatopek kapte met topsport.

Tijdens de Praagse Lente viel Zatopek, nochtans zelf een communist, in ongenade bij het communistische regime na publiekelijk protest tegen de tussenkomst van de USSR, wat hem zijn post op het ministerie van Defenisie kostte.

Als 45-jarige werkloze restte er hem niets anders dan te gaan werken in een uraniummijn, een verschrikking voor de oud-atleet. In 1975 kwam er een einde aan zijn lijdensweg, nadat hij een functie kreeg op het ministerie van Sport. In 1982 tenslotte, ging hij met pensioen.