Ruzie kost bekende influencer al drie miljoen volgers
James Charles op het Met Gala in New York Foto: AFP

James Charles was eerder deze maand nog te gast op het Met Gala in New York, waarvan de uitnodigingen normaliter worden gereserveerd voor celebrities. Maar de ster van de Amerikaanse beautyblogger is tanende: een ruzie met een collega kostte hem de afgelopen dagen al meer dan drie miljoen volgers.

De 19-jarige James Charles maakte naam toen CoverGirl hem twee jaar geleden uitkoos als eerste mannelijk gezicht. De tienerjongen experimenteerde volop met make-up en zijn filmpjes werden door honderdduizenden bekeken. Nadat hij in de campagnes van CoverGirl opdook, dikte zijn aantal volgers aan tot meer dan zestien miljoen. Voldoende om hem een uitnodiging op te leveren voor het weelderige Met Gala in New York, waar hij een week geleden op de rode loper liep naast sterren zoals Lady Gaga, Celine Dion, Katy Perry en Serena Williams.

Charles, uitgedost in een hemd van veiligheidspinnen van Alexander Wang, zei aan de aanwezige pers nog dat zijn uitnodiging ‘een stap in de juiste richting was voor de representatie van influencers in de media’. Maar een influencer is maar zo groot als zijn aantal volgers. En het zijn spannende dagen voor Charles, want hij ziet zijn aantal volgers extreem snel achteruitgaan. Op enkele dagen tijd verloor hij al meer dan drie miljoen volgers op Youtube.

De reden waarom zoveel volgers hem nu de rug toekeren? Een conflict met zijn mentor, mede-Youtuber Tati Westbrook. Dat Charles reclame maakt voor producten van een van haar concurrenten (de 37-jarige Westbrook heeft een bedrijf met voedingssupplementen), was voor haar de druppel om hun vriendschap te beëindigen. Zij deelde vrijdag een 45 minuten durende video waarin ze uitlegt wat er is misgelopen tussen de twee, een video die op dit moment al bijna 40 miljoen keer is bekeken. Spoiler: Charles komt er niet erg positief uit.

‘Ik schonk hem zoveel liefde als ik kon, meer als ouder dan als beste vriend’, zegt Westbrook, die al langer aan de slag is als beautyblogger. Ze beschrijft hoe ze Charles hielp geld te verdienen met zijn video’s, beter management te vinden enzovoort. ‘Ik wilde echt dat hij het zou maken.’ In haar ogen heeft hij niet alleen haar verraden. Ze beschuldigt Charles er ook van zijn beroemdheid te misbruiken, onder meer voor seks.

Charles op zijn beurt liet de video niet zomaar passeren en deelde al snel een antwoord. Gekleed in een simpele hoodie, zonder make-up en met stille stem (zoals het genre voorschrijft bij vloggers die zich ergens voor moeten excuseren) verontschuldigde hij zich bij Westbrook. ‘Ik ben zo teleurgesteld in mezelf dat een relatie heb vernield die zoveel voor me betekende.’ Over de andere beschuldigingen klinkt het: ‘Ik heb op de harde manier geleerd hoe ik moet omgaan met jongens in wie ik geïnteresseerd ben, en ook met diegenen waar ik beter niet mee zou praten.’

Maar het mocht niet baten, de kampen zijn intussen verdeeld: terwijl Charles zijn aantal volgers nog steeds ziet slinken, ziet Westbrook haar volgers toenemen. Ook andere bekende Youtubers hebben al aangegeven aan wiens kant ze staan in de discussie. De uitnodiging voor het Met Gala was misschien niet de stap voorwaarts, maar het (voorlopige) hoogtepunt van Charles’ carrière als influencer.