Tafeltennislegende Jean-Michel Saive sluit carrière af met fantastisch punt én tranen: “Nooit verwacht dat er zoveel volk zou zijn”
Foto: ISOPIX

Na een loopbaan van ongeveer veertig jaar heeft Jean-Michel Saive (49), Belgiës beste tafeltennisser ooit, donderdag definitief zijn palet opgeborgen. Saive nam het donderdagavond in Oudergem met zijn club Logis voor een laatste keer op in de interclub tegen Etoile Basse-Sambre. “Jean-Mi” sloot af in stijl, want hij won zijn laatste wedstrijd.

Voor de ontmoeting tussen beide clubs werd Jean-Michel Saive meteen in de bloemetjes gezet met enkele cadeaus. Eentje daarvan was afkomstig van een andere sportlegende, want de beste Belgische tafeltennisser ooit kreeg een gesigneerd truitje van de Kannibaal, Eddy Merckx. Een sporter van wie “Jean-Mi” zelf enorme fan was.

De tafeltenniszaal in de sporthal van Oudergem liep helemaal vol en dus werd er zelfs een groot scherm opgesteld in een tweede zaal. De organisatoren spreken van bijna 1.000 aanwezigen. Het werd een absolute galamatch voor de afscheidnemende en zichtbaar geëmotioneerde Saive.

“Ik had nooit verwacht dat er zoveel volk zou zijn. Het was de laatste dagen heel emotioneel, want ik heb enorm veel berichten gekregen van overal ter wereld, van bekende en onbekende mensen die me de afgelopen veertig jaar in twee verschillende eeuwen hebben gevolgd”, vertelt Saive.

Tafeltennislegende Jean-Michel Saive sluit carrière af met fantastisch punt én tranen: “Nooit verwacht dat er zoveel volk zou zijn”
Foto: ISOPIX

Indrukwekkend palmares

Het indrukwekkende palmares van “Jean-Mi” begon in 1985 toen hij op 15-jarige leeftijd Belgisch kampioen enkelspel werd bij de senioren. In 2014 won hij zijn 25ste en laatste Belgische titel. Saive nam tussen 1988 en 2012 zeven keer op rij deel aan de Olympische Spelen, een Belgisch record, en stond tussen 1994 en 1996 bijna twee jaar, 515 dagen om exact te zijn, op nummer 1 op de wereldranglijst. De tafeltennisser werd ook onder meer een keer Europees kampioen en vicewereldkampioen. Eind 2015 stopte Saive al met internationale toernooien, maar bleef nog actief op Belgisch niveau bij het Brusselse team Logis. Donderdag 9 mei 2019 werd officieel de laatste competitiedag uit zijn lange carrière.

“De overwinning op het Europees kampioenschap in 1994 was een absoluut hoogtepunt. Daarna was ik 70 weken op rij nummer 1 van de wereld en dat voor mijn grote rivaal Jan-Ove Waldner en de Chinezen, waar het toch de nationale sport is. Dat was mijn grootste periode”, blikt de 49-jarige tafeltennislegende terug.

“Er is een tijd voor alles en ik heb die beslissing genomen. Ik zal mijn sport blijven promoten en blijf mogelijk nog enkele exhibitieshows of toernooien van legendes spelen. De officiële competitie, dat is gedaan. Ik heb genoeg gegeven en de goesting om te trainen is er niet meer”, besluit Saive.

Tafeltennislegende Jean-Michel Saive sluit carrière af met fantastisch punt én tranen: “Nooit verwacht dat er zoveel volk zou zijn”
Foto: ISOPIX
Tafeltennislegende Jean-Michel Saive sluit carrière af met fantastisch punt én tranen: “Nooit verwacht dat er zoveel volk zou zijn”
Foto: BELGA
Tafeltennislegende Jean-Michel Saive sluit carrière af met fantastisch punt én tranen: “Nooit verwacht dat er zoveel volk zou zijn”
Foto: ISOPIX
Tafeltennislegende Jean-Michel Saive sluit carrière af met fantastisch punt én tranen: “Nooit verwacht dat er zoveel volk zou zijn”
Foto: ISOPIX
Tafeltennislegende Jean-Michel Saive sluit carrière af met fantastisch punt én tranen: “Nooit verwacht dat er zoveel volk zou zijn”
Foto: BELGA