Op de brug nabij het Sportpaleis waar de 23-jarige Julie Van Espen werd vermoord en vervolgens in het Albertkanaal gegooid, daagden woensdagavond meer dan duizend deelnemers op voor een stille wake, veel meer dan was verwacht. 'Dit had nooit mogen gebeuren', klonk het.

De organisatoren wilden met de bijeenkomst 'een signaal geven dat we niet content zijn dat het rechtssysteem faalt', maar ook laten zien 'dat we er zijn voor elkaar in slechte tijden' en medeleven tonen met de nabestaanden van Julie. Ze vroegen de aanwezigen om een witte roos, fakkel of een kaars mee te brengen. De opkomst was bijzonder groot, met volgens de politie zeker 1.500 en misschien zelfs tot 3.000 aanwezigen.

'Ik ben er van aangedaan dat er zo veel volk is', zei organisator Gianni Peeters. Er werd een minuut stilte gehouden, een zanger droeg een lied op aan Julie onder begeleiding van een akoestische gitaar. Onder de brug branden kaarsjes en er liggen tientallen bloemen. Nadat Peeters iedereen had aangemaand om het licht van de smartphone aan te steken, volgde ook nog een lang en luid applaus voor Julie.

Wilfried De Strijcker speelde doedelzak om zijn steun te betuigen aan de familie en vrienden van Julie. De man verloor een jaar geleden zijn dochter Eleanore. De 27-jarige vrouw werd vermoord in haar woning in Herentals, haar twee jonge kindjes waren thuis op het moment van de feiten.

Tussen de mensenzee duiken ook de bekende gezichten van Bieke Ilegems en Erik Goossens op. Hun dochter zit bij de broer van Julie in de klas. 'Wij willen hier zijn om de familie te steunen', zeiden ze. Katrien Adriaenssens was met haar twee zonen Hicham en Dries aanwezig: 'Ik woon vlakbij en passeer hier tweemaal per dag. Het is verschrikkelijk dat een jong meisje op deze plaats niet meer op klaarlichte dag kan fietsen. Echt te zot voor woorden. Met Dutroux hebben ze grote fouten gemaakt en nu doen ze het weer. Er moet íéts gebeuren. Waar blijven de camera’s? Wat heb je aan privacy als de dood om de hoek loert?'

Ook Demmi Janssen (23) uit Deurne fietst vaak op deze plaats. 'Ik heb veel gemeenschappelijke vrienden met Julie. Dit had niet mogen gebeuren. Ik vind het wel fantastisch dat er zo veel volk is om de familie te steunen. En ik ben hier ook omdat ik het beleid met de vinger wijs.'

Mars in Brugge, Kortrijk en Antwerpen

De moord op Julie brengt ook buiten Antwerpen heel wat teweeg. Zowel in Brugge als in Kortrijk worden vrijdag acties op poten gezet door aangeslagen mensen die hun medeleven willen betuigen.

In Brugge is het de bedoeling om vrijdagavond om 18.30 uur samen te komen in ARTificial, de zaak van Stijn Labeur (28), organisator van de mars, in de Langestraat. 'Om 19.30 uur vertrekken we richting de Markt. Op de Markt houden we dan een minuut stilte. Het is vooral de bedoeling om awareness te creëren. Ik wil niemand met de vinger wijzen, dat brengt Julie niet terug en dat wil ik duidelijk maken', vertelt Stijn zelf. Hij kende het slachtoffer niet persoonlijk maar is vooral geraakt door de gebeurtenissen.

In Kortrijk wordt vrijdag een vrouwenketting georganiseerd. 'Wij willen vrij zijn. Vrij fietsen. Vrij feesten. En daarom geven we vrijdagavond een signaal', klinkt het op het Facebook-evenement. De organisatoren roepen op om vrijdag met alle Kortrijkse vrouwen te verzamelen aan het oude gerechtsgebouw. Daar zullen ze een mensenketting vormen.

Zondag staat er ook nog een stille mars in Antwerpen gepland, die van het Koningin Astridplein via de Meir naar het Steenplein trekt. Voorlopig staat de start gepland om 14 uur, maar de organisatoren vragen om de Facebookpagina van het evenement in de gaten te houden voor het laatste nieuws.