Zijn er binnen vijftig jaar meer doden dan levenden op Facebook?

Op basis van de huidige Facebook-gebruikersaantallen telt het sociale netwerk voor het einde van de eeuw meer dode dan levende gebruikers. Dat voorspellen onderzoekers van het Oxford Internet Institute.

Volgens de onderzoekers zullen er tegen het jaar 2100 minstens 1,4 miljard Facebookgebruikers overleden zijn. Ze doen die uitspraak op basis van een analyse van het aantal gebruikers in 2018. Als dat het geval is, zullen er tegen 2070 meer dode dan levende gebruikers zijn op ’s werelds populairste socialenetwerksite.

‘Deze cijfers brengen nieuwe en moeilijke vragen aan de oppervlakte’, schrijft Carl Öhman, de hoofdauteur van deze Oxford-studie. ‘Wie heeft het recht op al deze data? Hoe moeten de gegevens beheerd worden in het beste belang van de vrienden en families van de overledenen? Hoe kunnen toekomstige historici informatie gebruiken om het verleden beter te begrijpen?’

‘Op een maatschappelijk niveau zijn we nog maar pas beginnen nadenken over deze vragen, en we hebben nog een lange weg af te leggen’, gaat Öhman verder. ‘Het beheer van digitale overblijfselen zal iets zijn waar iedereen die sociale media gebruikt uiteindelijk mee te maken zal krijgen. Maar het totaal van de overleden gebruikers zal groter zijn dan de som van de delen. Het zal minstens een onderdeel worden van ons wereldwijde digitale erfgoed.’

Herdenkingsstatus

Op dit moment gaat Facebook op een waardige manier om met overleden gebruikers. Een account kan verwijderd worden na overlijden van een gebruiker, of ze kan door de nabestaanden omgevormd worden tot een ‘account met herdenkingsstatus’. Beide opties vereisen wel dat een gebruiker bij leven al actie onderneemt, iets wat niet iedereen weet of zal doen.

‘Maar hoe zal Facebook het bewaren van die miljarden profielen in de toekomst rendabel kunnen maken?’, vraagt Öhman zich af. ‘Doden consumeren geen advertenties op het netwerk, dus hoe kan Facebook die opslagkosten terugverdienen?’

De auteurs benadrukken dat hun studie niet moet gezien worden als een toekomstvoorspelling, maar als een bedenking bij de huidige ontwikkeling en als opportuniteit om de toekomst van digitale overblijfselen mee vorm te geven. Ze roepen Facebook op om te praten met historici, archivarissen, archeologen en ethici over de grote hoeveelheid data die achterblijft als iemand overlijdt.