Smartwatch detecteert epilepsieaanvallen
Net zoals de gewone smartwatches dient de Embrace2 ook als uurwerk, stappenteller, en hartslagmeter. Foto: © Empatica

Het Massachusetts Institute of Technology (MIT) en een team van neurologen sloegen de handen in elkaar voor de multifunctionele Embrace2. Deze smartwatch zou levens kunnen redden.

‘1 op 26 mensen heeft ooit in zijn of haar leven last van epilepsie’. 'Te veel mensen sterven onnodig aan Sudden Unexpected Death in Epilepsy.’ Twee sterke beweringen van Rosalind Picard, professor Media Arts and Sciences aan het MIT in haar TEDtalk. SUDEP’s zijn gevallen van sterfte waarbij er geen andere doodsoorzaak kan worden aangegeven dan epilepsie.

Toeval

Picard onderzoekt de samenwerking tussen de hersenen en de huid al een tijdje. Zo ontwierp ze al eerder armbanden om stressniveaus te meten. Door een toevallig experiment van een MIT-student met haar armbanden ging de bal aan het rollen. Samen met een team neurologen ontdekte ze een meetbare piek in elektrische signalen in de huid, een tiental minuten voor een epileptische aanval van de patiënt.

Kunnen epileptische aanvallen dan volledig voorspeld worden? Sarah Weckhuysen (neuroloog en specialist epilepsie aan het Universitair Ziekenhuis Antwerpen) heeft zo haar twijfels, al is de Embrace2 voor haar ook een stap in de goeie richting. ‘Er is een groot verschil tussen voorspellen en detecteren. De combinatie tussen data over de huid, zweet, en bewegingen kan volgens mij enkel een aanval detecteren. Ondanks dat blijft het wel een nuttig hulpmiddel.’

Wetenschappelijk betrouwbaar

Andere bedrijven waren Empatica al voor met applicaties en vergelijkbare smartwatches, maar de Embrace2 werd als eerste goedgekeurd door de Food and Drug Administration (FDA). Dit Amerikaanse agentschap controleert de kwaliteit van medicijnen en medische producten.

‘De erkenning bewijst dat zowel de theorieën als het toestel in de praktijk wetenschappelijk betrouwbaar zijn’, gaat Weckhuysen verder. ‘Waarschijnlijk detecteert de Embrace2 minder valse aanvallen dan zijn concurrenten.’

Terugbetaald

MIT zorgde voor aangepaste applicaties in het toestel die epilepsiepatiënten kunnen verbinden met hun smartphone en met vrienden, familie of buren die in geval van een aanval ter hulp kunnen snellen. Er hangt natuurlijk een fiks prijskaartje aan (250 euro plus een maandelijks abonnement voor de applicatie), maar veel niet-levensreddende smartwatches kosten je even veel. Maar Weckhuysen is hoopvol: ‘door de erkenning van de FDA zou het in de toekomst wel eens kunnen terugbetaald worden door Gezondheidszorg.’

Minister van Volksgezondheid Maggie De Block stelde begin 2018 dat ze medische apps een plaats wil geven in de gezondheidszorg. ‘De Embrace2 zou daar zeker ook bij mogen horen’, denkt Weckhuysen.