Gewapende milities houden migranten vast op grens VS en Mexico
Foto: AFP

Gewapende leden van een extreemrechtse militie hebben de voorbije dagen op de grens tussen Mexico en de Verenigde Staten grote groepen migranten zonder papieren vastgehouden en overgedragen aan de grenspolitie. Burgerrechtenbewegingen noemen dat een ‘flagrante schending van de wet’.

Leden van de gewapende militie, die zichzelf de United Constitutional Patriots noemt, plaatsten de afgelopen dagen zelf filmpjes en foto’s online waarop te zien is hoe migranten worden vastgehouden en overgedragen aan de autoriteiten. Zo is op een van de filmpjes een groep van wel tweehonderd migranten te zien die staande werd gehouden nabij de plaats Sunland Park, in de staat New Mexico.

Bij de beelden plaatsten Facebookgebruikers commentaren over de migranten, zoals dat ‘velen van hen merkkledij dragen’ of ‘duidelijk genoeg te eten hebben gehad’.

Het is niet de eerste maal dat burgerwachten patrouilleren in het grensgebied tussen de Verenigde Staten en Mexico, merkt The New York Times op. Maar dat nu ook gewapende groeperingen ‘jagen’ op migranten zonder papieren, die volgens de Amerikaanse wet het recht hebben om er asiel aan te vragen, zorgt voor spanningen met mensenrechtenactivisten.

‘Gewapende racisten’

Zo zei burgerrechtenbeweging American Civil Liberties Union donderdag in een open brief dat de gewapende milities ‘geen enkel recht hebben om migranten te arresteren’. Ze drong bij de openbaar aanklager en gouverneur van New Mexico aan op een gerechtelijk onderzoek naar de United Constitutional Patriots. ‘We kunnen niet toelaten dat racistische en gewapende mensen die het recht in eigen handen namen, asielzoekers kidnappen en opsluiten’, klinkt het in de brief.

Gewapende milities houden migranten vast op grens VS en Mexico
Een lid van de United Constitutional Patriots staat op wacht Foto: AFP

In een verklaring bevestigt de openbaar aanklager van New Mexico, Hector Balderas, alvast dat de gewapende groeperingen ‘het recht niet hebben om een autoriteit uit te oefenen die voorbehouden is aan de politie’. Ook de gouverneur van New Mexico, Michelle Lujan Grisham, zegt in een statement dat ‘gewone burgers absoluut het recht niet hebben migranten lastig te vallen of te bedreigen, in welke vorm dan ook’.

Tot grensmuur er staat

‘We willen enkel de grenspolitie ondersteunen, en de wijde wereld te tonen wat er gebeurt bij onze grens’, zegt Jim Benvie, een woordvoerder van de United Constitutional Patriots, in een interview met The New York Times. Naar eigen zeggen is de organisatie van plan door te gaan ‘tot de beloofde grensmuur van president Donald Trump er staat’. Benvie: ‘Als de migranten die we tegenhouden naar ons luisteren, houden we hen vast tot de grenspolitie ter plaatse is. Het is nog niet voorgevallen dat agenten ons vroegen onze activiteiten te staken.’

Gewapende milities houden migranten vast op grens VS en Mexico
Leden van de United Constitutional Patriots tijdens een patrouille. Tweede van links woordvoerder Jim Benvie. Foto: AFP

Sinds het begin van de lente proberen weer meer families uit voornamelijk Centraal-Amerikaanse landen via Mexico de Verenigde Staten te bereiken. Alleen al in maart hielden Amerikaanse autoriteiten meer dan negentigduizend migranten tegen. Veel migranten wagen zich nog snel aan de oversteek voor de zomer begint, en de hitte in het grensgebied ondraaglijke hoogten bereikt.

The New York Times vroeg ook nog een reactie aan een woordvoerder van de Customs and Border Protection, het federaal agentschap waaronder de grenspolitie valt. Die weigerde echter commentaar te geven op de activiteiten van de United Constitutional Patriots, maar zei wel dat ‘privépersonen niet worden gesteund het recht in eigen handen te nemen’.