‘s Werelds grootste vliegtuig, de Stratolaunch, heeft er zijn eerste testvlucht opzitten. Dat gebeurde zaterdag in de Amerikaanse deelstaat Californië.

De Stratolaunch moet in de toekomst dienen als lanceerplatform voor satellieten, en zal geen passagiers vervoeren. ‘Roc’, zoals het vliegtuig genoemd wordt, heeft een spanwijdte van 117 meter. Van staart tot snuit is het 72 meter lang en het weegt 226 ton. Het is zo gigantisch dat er twee cockpits zijn, een in elke romp.

De maidenvlucht van het toestel duurde alles samen twee uur en een half en verliep probleemloos. Het toestel klom daarbij meer dan 5.000 meter hoog en bereikte een topsnelheid van 300 kilometer per uur, zo liet de firma Stratolaunch Systems Corporation na afloop weten. Het vliegtuig was opgestegen vanop de lucht- en ruimtevaartbasis Space Port in de Mojavewoestijn.

Gefantaseerd

‘Het was een emotioneel moment om dit toestel de lucht in te zien gaan. Ik heb jaren over dit moment gefantaseerd, maar ik had het me nooit voorgesteld zonder Paul aan mijn zijde’, zei Stratolaunch-ceo Jean Floyd. Paul Allen, medeoprichter van Microsoft, richtte in 2011 Stratolaunch op. Allen overleed echter in oktober 2018 op 65-jarige leeftijd na een slepende ziekte.

Het vliegtuig, dat gebouwd werd met onder andere onderdelen van oude 747-toestellen, beschikt over twee rompen en zes motoren. Het is bedoeld om privébedrijven en de Nasa een goedkopere manier te bieden om de ruimte in te gaan. Volgens het zakenplan van Stratolaunch moet satellieten in de ruimte krijgen zo eenvoudig zijn als een vlucht met een lijnvlucht boeken.