Antwerpen en niet Bordeaux is nu de wijnstad
Foto: Getty Images/iStockphoto

Voor het eerst sinds vijftig jaar wordt deze week het wereldkampioenschap voor sommeliers georganiseerd in ons land. In de strijd om de gaststad versloeg Antwerpen het beroemde Bordeaux. De beste sommeliers uit 64 landen treden tegen elkaar in het strijdperk.

Voor William Wouters, voorzitter van de Belgische Sommeliersgilde, is het een drukke week. Samen met de Association de la Sommellerie Internationale (ASI) - waarvan hij vicevoorzitter is voor Europa - staat hij in voor de organisatie van het driejaarlijkse wereldkampioenschap van sommeliers. 64 sommeliers uit evenveel landen, en 2 winnaars van continentale kampioenschappen, zijn met hun team naar ons land gekomen om mee te dingen naar de titel van beste sommelier ter wereld. 

'Wat het voor mij heel speciaal maakt, is dat het doorgaat in mijn geboortestad Antwerpen', zegt hij. 'We hebben er drie jaar werk in gestoken om er een succes van te maken.' Wouters baatte in Antwerpen het bekende restaurant Pazzo uit, met een even schitterende als eigenzinnige wijnkaart. Nu woont hij in Portugal met zijn vrouw, de wijnmaakster Filipa Pato.

Met wat Belgische humor

'Hoe wij de gaststad werden in plaats van Bordeaux? Door ons bescheidener op te stellen dan de Fransen, wat niet zo moeilijk is, en een vleugje Belgische humor. Wij mogen dan wel geen wijncultuur hebben zoals de Fransen, maar we hebben wel de grootste importhaven voor wijn ter wereld. En we hebben ons bier! Want sommeliers moeten vandaag niet alleen alles over wijn kennen, ook over bier, sake, spirits, waters, thee en koffie. Het beroep is veel breder geworden dan vroeger.'

Dat bevestigt ook de voorzitter van de ASI, de Argentijn Andres Rosberg. 'De job van sommelier is sterk geëvolueerd. Zo zijn er meer wijnlanden in de wereld dan ooit tevoren die een sommelier moet kennen en bestuderen. De interesse van klanten voor wijn is toegenomen, zodat een sommelier ook over sociale en didactische vaardigheden moet beschikken. En net zoals koks zijn sommeliers mediatieke figuren geworden, onder meer via de sociale media. Ook daar moeten ze mee kunnen omgaan.'

Uit alle landen

Dat het beroep wereldwijd in trek is, maakt ook de afkomst van de deelnemende sommeliers duidelijk. Zo is Oost-Europa sterker dan ooit vertegenwoordigd, met sommeliers uit landen als Litouwen, Estland, Letland, Servië, Kroatië, Slovenië, Polen, Roemenië, Oekraïne, Montenegro, Albanië, Rusland en Georgië. Zuid-Amerika stuurt een delegatie vanuit onder meer Venezuela, Chili, Brazilië, Mexico, Colombia, Peru, Uruguay en Paraguay. En ook Azië speelt mee aan de top, met sommeliers uit Thailand, Maleisië, China, Zuid-Korea, Japan, Singapore en de Filipijnen.

Voor ons land treedt de 36-jarige Antoine Lehebel aan, vroeger sommelier van La Villa Lorraine (1 ster) en sinds mei vorig jaar van het restaurant Bon Bon (2 sterren). Hij won in 2014 de titel van Beste Sommelier van België. Twee jaar later nam hij deel aan het wereldkampioenschap waar hij 20ste werd.

De vervrouwelijking van het beroep toont zich eveneens: vrouwelijke kandidaten in dit wereldkampioenschap komen uit Nederland, Ierland, Denemarken, Estland, Roemenië, Oekraïne en Kazakhstan. Maar met 7 op 66 blijft het beroep van sommelier toch nog altijd een overwegend mannelijke aangelegenheid.

Drie tests

Dinsdag gaan de kandidaten voor het eerst in competitie met elkaar. De tests worden onderverdeeld in drie groepen: theorie, proeven en schenken. De kandidaten moeten aan een schriftelijk examen deelnemen, ze moeten wijnen blind proeven, beschrijven en herkennen, combinaties met gerechten voorstellen, en praktijktests afleggen over het vlot en correct serveren van wijnen en andere dranken volgens de regels van de kunst.

Na de schiftingen blijven 18 sommeliers over die woensdag in de halve finales aantreden. Vrijdag volgt de finale onder 3 overgebleven kandidaten, waarna de Beste Sommelier ter Wereld gekend zal zijn. Tussendoor loopt de hele week lang een programma van tastings en masterclasses over wijn.