Microsoft-werknemers willen producten ‘niet laten gebruiken voor oorlog’
Een vroege versie van de Microsoft HoloLens uit 2015. Foto: AFP

Een groep werknemers van technologiereus Microsoft vraagt dat het bedrijf zich terugtrekt uit een contract met het Amerikaanse leger om ‘augmented reality’-brillen te bouwen voor op het slagveld.

‘We zijn gealarmeerd dat Microsoft bezig is om het Amerikaanse leger van wapentechnologie te voorzien en zo met tools die wij gebouwd hebben de “dodelijkheid” van een land te vergroten’, klinkt het in een brief die vrijdag de ronde deed binnen het bedrijf. ‘We werken hier niet om wapens te ontwikkelen en we vragen medezeggenschap in hoe ons werk wordt gebruikt.’ De auteurs schreven de brief anoniem, maar tegen vrijdagavond hadden al meer dan 100 Microsoft-medewerkers de brief ondertekend.

De brief, die geadresseerd is aan Microsoft-toplui Satya Nadella en Brad Smith, komt niet toevallig enkele dagen voor de introductie van de nieuwe versie van de HoloLens, een headset die digitale beelden boven de fysieke wereld projecteert - een zogeheten ‘augmented reality’-toepassing.

Microsoft zelf omschrijf HoloLens als een productiviteitstool voor professionals in vakgebieden zoals architectuur en bouwkunde, of als een apparaat voor entertainment. Het bedrijf werkte eerder al samen met Amerikaanse en Israëlische militairen voor trainingstoepassingen, maar volgens de brief ‘is nog nooit eerder de stap gezet naar de ontwikkeling van wapens’.

De werknemers vragen om het contract te verbreken en een beleid uit te tekenen waarin expliciet wordt gezegd wat ‘acceptabel gebruik’ is voor alle Microsoft-producten. Ze willen ook dat het bedrijf een onafhankelijke ethische commissie in het leven roept om toe te kijken op het naleven van die richtlijnen.

‘Werknemers kunnen aan andere projecten werken’

In een blogpost reageert Brad Smith door te zeggen dat werknemers met ethische bezwaren binnen het bedrijf aan andere projecten kunnen werken. Smith vindt dat de VS toegang moet kunnen hebben tot recente technologie. In hun brief schrijven de werknemers nochtans dat zo’n overplaatsing niet voldoende is ‘omdat daarmee het probleem van niet goed geïnformeerd te zijn over de toepassing van hun werk genegeerd wordt’.

Een woordvoerder van Microsoft zegt dat ze feedback van werknemers altijd appreciëren, maar dat Microsoft tegelijk toegewijd blijft om haar technologie aan te bieden aan het Amerikaanse ministerie van Defensie. ‘We zullen dit contract naleven, maar we blijven ons bewust van de belangrijke ethische en publieke vragen over het gebruik van artificiële intelligentie in het leger.’

Microsoft haalde het contract binnen in november van vorig jaar. Volgens de overheidsomschrijving van het programma is het de bedoeling om ‘de dodelijkheid te verhogen door sneller dan de vijand te kunnen detecteren, beslissen en aan te vallen’. De militaire HoloLens-versies zullen wellicht functies bevatten die niet in de burgerversie zitten. Als Microsoft doet wat door het leger verwacht wordt, zal het wellicht meer dan 100.000 exemplaren van de HoloLens kunnen verkopen.

Ook in andere technologiebedrijven duikt steeds vaker protest op tegen specifieke toepassingen van producten voor militair gebruik of voor ordehandhaving. Een petitie bij Google heeft er vorig jaar nog toe geleid dat het bedrijf zich heeft teruggetrokken uit een contract van het Pentagon dat 250 miljoen dollar waard was.