Reddingswerkers ­hadden gehoopt om gisteren tot bij Julen te geraken, de peuter die in een smalle schacht tuimelde in het zuiden van Spanje. Maar de reddingsactie heeft opnieuw vertraging op­gelopen door ‘technische moeilijkheden’. De hoop dat de jongen levend bovenkomt, slinkt met de minuut.

Al meer dan een week verzetten reddingswerkers hemel en aarde om tot bij de twee­jarige Julen te komen. De peuter viel op zondag 13 januari in een schacht van amper 25 centimeter breed, tijdens een uitstapje met zijn ouders. In de zuidelijke provincie Malaga was het gezin op stap in de bergen toen de peuter aan de aandacht van zijn ouders ontsnapte.

Volgens de verklaring van zijn ouders tuimelde Julen in een boorschacht van 107 meter diep. De schacht is illegaal geboord vorige zomer om tijdens een hittegolf op zoek te gaan naar water. Vermoed wordt dat de jongen bij zijn val steen en gruis meesleepte en nu onder een prop puin ligt.

40.000 ton zand

De voorbije dagen en nachten boorden mijnwerkers een parallelle schacht om net onder die prop uit te komen, in de hoop daar een levende Julen te vinden. Het boren verliep bijzonder moeizaam, omdat de grond er uit harde gesteenten bestaat. Maandag was de schacht eindelijk klaar, en de ingenieurs waren al begonnen met de plaatsing van metalen versteviging toen het opnieuw fout liep. Op een diepte van veertig meter bleek dat er ‘onregelmatigheden’ waren in de wand, waardoor de metalen buizen er niet door konden. Het metaal moest er weer uit en het boren herbegon. Liefst 40.000 ton aarde is intussen verplaatst.

‘Het is onmogelijk om te voorspellen hoelang de operatie nog zal duren’, zegt een woordvoerder van de regionale overheid. Eenmaal de metalen bekleding is geplaatst, is het de bedoeling om een lift naar beneden te laten in de schacht. De reddingwerkers moeten dan nog een horizontale tunnel van vier meter graven – op hun knieën of al liggend – om in de schacht te geraken.

Vraag is of Julen nog leeft. Het is eerder voorgekomen dat kinderen meer dan een week overleven zonder eten of drinken, maar de hoop op een goede afloop slinkt met de ­minuut. De ouders van Julen krijgen psychologische bijstand tijdens de hele operatie. Twee jaar geleden verloren zij al een zoontje, toen de drie­jarige Oliver overleed aan een hartinfarct tijdens een strandwandeling.

Het dorp Totalán, waar het ongeval gebeurde, zet zich met zevenhonderd man sterk achter het gezin. Een oudere vrouw leende haar huis zelfs uit aan de ouders om hen dicht bij de reddingsoperatie te laten overnachten. ‘Wat we willen is dat deze nachtmerrie eindigt’, zegt zij.