De straten van Straatsburg waren druk gevuld, toen dinsdagavond een man het vuur opende in het midden van de Franse stad. Niet alleen één van de grootste kerstmarkten van Europa was er aan de gang, ook de maandelijkse plenaire vergadering van het Europees Parlement stond er op de planning.

Europees Parlementslid en schepen Hilde Vautmans uit Sint-Truiden beleefde het drama vanop de eerste rij. 'We zitten met een groep van veertig Truienaren in een restaurant in Straatsburg', klonk het dinsdagavond in een telefonische reactie aan Het Belang van Limburg. 'Ze zijn hier op bezoek. Vandaag hebben ze het parlement bezocht en zijn ze eventjes naar de kerstmarkt geweest. Ik krijg deze periode van het jaar wel vaker groepen op bezoek. Morgen (woensdag, red.) zouden ze de hele dag naar de kerstmarkt gaan.'

Ze kreeg het nieuws van de schietpartij vanuit België binnen. 'Een paar van onze mensen hebben de schoten ook gehoord', reageert Vautmans. Even leek het nog of haar groep het pand zou mogen verlaten, maar al snel kreeg Vautmans opnieuw bericht dat ze toch preventief binnen moesten blijven. 'We zitten nu veilig in een kelder, maar we zijn ook een beetje bang. Er is geen kat op straat nu.' Pas vele uren later raakte Vautmans in haar hotel.

Emmanuel Foulon, een landgenoot die werkt als woordvoerder bij het Europees Parlement, hoorde de eerste geweerschoten vanuit een restaurant op een boogscheut van de plaats waar de slachtoffers vielen. 'Er brak onmiddellijk paniek uit. Mensen gingen op de grond liggen. De toegesnelde agenten gaven het bevel om deuren te sluiten en gordijnen dicht te houden.'

'De straten zijn leeg'

Op het moment van de feiten was een zitting van het Europees Parlement aan de gang. Het gebouw werd afgesloten. Europarlementslid Mark Demesmaeker (N-VA) was op dat moment nog aan het werk. 'We kregen te horen dat er een aanslag aan de gang was en we zeker niet naar buiten konden voor alles weer veilig was. Hier brak geen paniek uit, maar er was wel ongerustheid over het lot van sommige collega’s. Gelukkig konden we hen snel bereiken.'

Peter van Dalen, een Nederlands lid van het Europees Parlement, beschreef zijn ervaring via Twitter. 'De soldaten geven ons aanwijzingen om in dekking te blijven. Hoe deze ramp zich ontwikkelt, weet ik niet, maar ik hoor hier nu dat er meerdere doden en gewonden zouden zijn in de stad. Wat verschrikkelijk. Een diepzwarte dag met zo enorm veel leed. Afschuwelijk! Niet te bevatten. De straten zijn leeg, niemand kan naar buiten.'

'Zag een man weglopen'

Ook Europees Parlementslid Richard Corbett was aanwezig op de maandelijkse plenaire zitting. 'Ik zit in een restaurant en ze laten hier niemand binnen of buiten', schreef hij via zijn sociale media. Verschillende van zijn collega’s bevinden zich onder de bewoners en bezoekers van Straatsburg.

'Het Europees Parlement heeft het noodprotocol geactiveerd en is momenteel in lockdown om de parlementsleden te beschermen. Blijf veilig en binnen', aldus de Griekse politica Eva Kaili op Twitter.

'Ik was mijn klanten aan het bedienen. Ik hoorde een knal, en toen ik buiten ging kijken, zag ik een lichaam liggen, bebloed', zei Jonathan, ober in een Straatsburgs restaurant, gisterenavond aan de Franse nieuwszender BFMTV. 'En ik zag een man weglopen met een wapen in zijn hand. Hij sloeg een straat in waarna ik nog een aantal schoten hoorde. Toen ben ik opnieuw binnen­gegaan en heb ik de klanten gezegd dat ze op de grond moesten liggen. Een van hen, een vrouw, zei dat het haar man was die was neergeschoten.'