Drama voor Neuville in strijd om wereldtitel rally:
Foto: AFP
De kans dat Thierry Neuville zich zondag tot wereldkampioen rally mag kronen heeft op de eerste dag van de Rally van Australië een serieuze knauw gekregen. Tijdens de langste chronorit van de dag verloor de Hyundai-rijder een pak tijd, nadat hij bij een jump verkeerd terecht was gekomen. De kwalijke gevolgen beperken zich niet alleen tot tijdsverlies, want Neuville moet tijdens de tweede wedstrijddag als eerste de weg op, wat mogelijk ook nefaste gevolgen kan hebben.

Nochtans was het voor Neuville allemaal relatief goed begonnen. Na vijf proeven had hij een voorsprong van negen seconden op belangrijkste titelrivaal Ogier weten uit te bouwen en zag het er naar uit dat hij die boni ook op zaterdag – wegens een betere startpositie – zou kunnen uitbreiden.

Bij de tweede doortocht van de proef van Sherwood, met bijna 27 kilometer de langste van de dag, liep het echter mis.

“Ik kwam te snel aan voor een jump”, doet een gelaten Neuville het relaas. “De wagen ging dwars, landde ook zijwaarts, en door de klap sprong de band van het linkerachterwiel. Daardoor raakte ik wat later ook de strobalen van een chicane, wat nog voor meer tijdverlies zorgde.”

In totaal kostte het avontuur Neuville zowat 40 tellen, wat hem naar de tiende positie in de tussenstand liet terugvallen. Erger nog is de vaststelling dat hij bij de tweede dag als eerste de weg op moet. Op het Australische onverhard het parcours mogen schoonvegen levert niet meteen sterke chrono's op, vraag dat maar aan Sébastien Ogier, die op vrijdag die rol moest vervullen.

“Onze enige kans is de mogelijke regen”, stelt Alain Penasse, de West-Vlaamse team manager van het Hyundai-team. “Liefst in de nacht van vrijdag op zaterdag, maar ook als die slechts voor de namiddagproeven zou vallen, dan nog zou dat in ons voordeel kunnen uitdraaien. Hoe meer wagens er dan over het parcours gaan, hoe gladder het immers wordt.”

Maar dertig seconden goedmaken op een vijfvoudig wereldkampioen, dat wordt geen sinecure, dat weten ze in het Neuville-kamp ook. Bovendien is Ogier een meester in het controleren van een wedstrijd en hoeft hij zich geen zorgen meer te maken over de derde titelkandidaat, Ott Tänak. De Est verloor immers ook een pak tijd, na zijn Toyota bij een watersplash te hebben beschadigd.

"Moeilijke openingsdag"

"Het was een moeilijke openingsdag waarbij je als eerste op de baan geen goede tijden kan rijden", legde Sébastien Ogier uit. "Op het einde van de dag ziet het er na de problemen van Ott Tänak en Thierry Neuville positief uit voor ons. Zij hebben vandaag fouten gemaakt, wij niet. De hulp van de teamgenoten is welgekomen. Bij droog weer maakt dat zeker een verschil."

Er staan op de openingsdag van Rally Australia nog twee korte spektakelproeven in het centrum van Coffs Harbour op het programma. Voorlopig leidt de Noor Mads Ostberg (Citroën). Titelkandidaten Ott Tänak (vijfde), Sébastien Ogier (zevende) en Thierry Neuville (tiende) volgen een eind verderop.

Stand na acht chronoritten:

1. Mads Ostberg-Torstein Eriksen (Noo/Citroën C3) in 53:37.4
2. Craig Breen-Scott Martin (Ier-GBR/Citroën C3) op 6.8
3. Jari-Matti Latvala-Miikka Anttila (Fin/Toyota Yaris) 8.7
4. Hayden Paddon-Sebastian Marshall (NZe-GBR/Hyundai i20) 12.5
5. Ott Tänak-Martin Järveoja (Est/Toyota Yaris) 16.9
6. Esapekka Lappi-Janne Ferm (Fin/Toyota Yaris) 28.3
7. Sébastien Ogier-Julien Ingrassia (Fra/Ford Fiesta) 38.2
8. Elfyn Evans-Daniel Barritt (GBr/Ford Fiesta) 45.2
9. Teemu Suninen-Mikko Markkula (Fin/Ford Fiesta) 47.2
10. Thierry Neuville-Nicolas Gilsoul (Bel/Hyundai i20) 1:11.9