De Europees-Japanse sonde BepiColombo is zaterdagmorgen met succes op weg gezet naar Mercurius. Dat hebben de betrokken ruimtevaartagentschappen meegedeeld.

BepiColombo werd gedragen door een Ariane 5-raket, die zaterdagmorgen om 3.45 uur (Belgische tijd) gelanceerd werd vanop de Europese ruimtevaartbasis in Kourou, in Frans-Guyana. Ongeveer een half uur later maakte de 4,1 ton wegende sonde zich los van de raket, om aan een reis van zowat 9 miljard kilometer te beginnen.

Mercurius moet in december 2025 worden bereikt. Op weg naar die planeet zal de onbemande sonde ook vijf scheervluchten maken langs andere planeten, waaronder de onze, om aan snelheid te winnen.

BepiColombo is in feite een dubbele sonde, met daarop in totaal zestien meetinstrumenten. Eenmaal aangekomen zullen de twee ruimtetuigen van elkaar loskomen om gedurende één tot twee jaar apart rond Mercurius te gaan draaien. Die missie moet wetenschappers in staat stellen om meer te leren over de structuur en de samenstelling van het dichtst bij de zon staande hemellichaam. Die kennis kan ons ook meer informatie bezorgen over het ontstaan en de evolutie van ons zonnestelsel.

BepiColombo, genoemd naar de Italiaanse wetenschapper Giuseppe ‘Beppi’ Colombo (1920-1984), heeft overigens ook een Belgische inbreng. De Koninklijke Sterrenwacht van België is betrokken bij de ontwikkeling van verschillende meetinstrumenten, zoals de lasergeleide hoogtemeter. De sterrenwacht hoopt vooral meer te weten te komen over de rotatie, getijden en de interne structuur van Mercurius.