F-35 mag even niet meer vliegen
Foto: AFP

Het Pentagon besliste heel zijn vloot F-35-gevechts­toestellen aan de grond te houden nadat er voor het eerst een is neergestort. Andere landen die de toestellen hebben, volgden.

Alle F-35-toestellen van het Amerikaanse leger, van welk type dan ook, moeten eerst gecontroleerd worden voor ze weer de lucht in mogen, besliste het Amerikaanse ministerie van Defensie. Op 28 september stortte er voor het eerst een F-35 neer in South Carolina. De piloot kon zich met zijn schietstoel redden, maar het toestel - dat 100 miljoen dollar kost - werd vernield.

Na het eerste onderzoek naar de oorzaken van die crash, besliste het Pentagon bij alle toestellen de brandstofleidingen te inspecteren, en indien nodig te vervangen. Die controle zou maar één tot twee dagen vergen. Het F-35-toestel wordt daarnaast al gebruikt door het Israëlische en het Britse leger. Ook zij houden een aantal toestellen aan de grond.

Het is niet de eerste keer dat er problemen zijn met de F-35, die gebouwd wordt door de Amerikaanse producent Lockheed Martin. Er zouden volgens Bloomberg nog zo’n 900 mankementen zijn aan het toestel, dat het meest gesofisticeerde gevechtsvliegtuig ter wereld heet te zijn.

Eerder dit jaar verscheen er een rapport waarin de vraag werd geopperd of het vliegtuig wel gevechtsklaar is, gezien de vele problemen die er nog bij opduiken. Eind september vloog een Amerikaanse F-35 zijn eerste gevechtsmissie in Afghanistan, en die verliep rimpelloos. Ook het Israëlische leger heeft dit jaar voor het eerst de F-35 ingezet bij luchtaanvallen.

België

De F-35 is samen met de Eurofighter Typhoon kandidaat om de oude Belgische F-16’s te vervangen. De RFGP-procedure (Request for Government Proposal) om de beide offertes te beoordelen, rangschikking incluis, is door Defensie al voor de zomer afgerond. Het duurde tot vorige week voor de regeringskern zich liet briefen over het resultaat. Ook over de economische return van de kandidaten wordt de regering nog ingelicht alvorens een beslissing te nemen.

Binnen de regering heerst geen ongerustheid over de problemen met de F-35. ‘Het Belgische leger vliegt op dit moment nog met F-16’s en er is nog geen beslissing over de vervanging’, is te horen op het kabinet van premier Charles Michel (MR). Op de vraag of dit de aankoopprocedure kan beïnvloeden, reageert minister van Defensie Steven Vandeput (N-VA) dat de evaluatie gebeurt ‘op basis van de RFGP-procedure’.

Over de rangschikking van Defensie houdt iedereen de lippen op elkaar. Indiscreties leren wel dat beide kandidaten een eind onder het voorziene budget uitkomen en dat het verschil tussen nummer één en twee ‘duidelijk’ is. Verschillende bronnen duiden de F-35 aan als winnaar.