Maaseik: Burgemeester op rust + ontevreden burgers = ?
De centrale Bosstraat werd wel heraangelegd, maar dat kon niet verhinderen dat ze zwaar te lijden heeft onder de komst van het grote winkelcomplex Kloosterbempden. Foto: ppn
De inwoners van Maaseik noemen zichzelf ‘kaal, lui, lekker en hovaardig’. Verkiezen zij op 14 oktober politici die deze deugden huldigen, of toch maar niet?

Wat staat er op het spel?

Na zeventien jaar geeft de populaire CD&V-burgemeester Jan Creemers de fakkel door aan de jongere generatie binnen zijn partij. Met hem verdwijnen ook twee ex-schepenen die tijdens de voorbije jaren uitgroeiden tot sterkhouders van de Maaseikse gemeentepolitiek – en die in 2012 veel voorkeursstemmen binnenrijfden. Of CD&V het pensioen van zijn stemmenkanonnen overleeft, is de vraag van één miljoen.

De christendemocraten zijn aan de oever van de Maas alleszins niet incontournabel. Van 1983 tot 2000 had Maaseik een socialistisch bestuur. Ook vandaag maakt rood, onder de nieuwe naam Vooruit!, samen met CD&V en het liberale Voluit het stadsbestuur uit. Kan het opnieuw uit de christendemocratische schaduw treden? Het probeert dat met alweer een nieuwe naam: PRO 3680, verwijzend naar de postcode van Maaseik.

Of kan de oppositie profiteren van de pensioneringen bij CD&V? N-VA kwam in 2012 ondanks twintig procent van de stemmen toch in de oppositie terecht. Lijsttrekker Vereecken, uitbater van een broodjeszaak, is uit op revanche, maar kampt op zijn lijst met een gebrek aan bekende namen. Open VLD kan rekenen op de populariteit van Johan Tollenaere, die op vijf maanden tijd de politiek vaarwel zei en terugkeerde, en net als in 2012 veel voorkeursstemmen belooft binnen te halen.

Hoe heeft de vorige coalitie het er vanaf gebracht?

Ze moest spartelen, want geld voor nieuwe investeringen was schaars. Al voor haar aantreden waren heel wat megalomane projecten op poten gezet. Het gevolg is een financiële balans die niet rooskleurig is. Maaseik heeft hoge schulden per inwoner.

En dat terwijl het centrum van de stad schreeuwt om vernieuwing. De centrale Bosstraat werd wel heraangelegd, maar dat kon niet verhinderen dat ze zwaar te lijden heeft onder de komst, intussen al tien jaar geleden, van het grote winkelcomplex Kloosterbempden aan de rand van de stad. Dat – samen met het verdwijnen van parkeercapaciteit – dreef het aantal leegstaande winkelpanden de hoogte in. Is in Vlaanderen gemiddeld 63 procent van de bewoners tevreden over de winkels in zijn of haar gemeente, dan is dat in Maaseik slechts 38 procent.

Wat ook geen goed deed, was het verdwijnen van het motorcrossterrein in de deelgemeente Neeroeteren. Niet zomaar een terrein, wel dat waar tienvoudig wereldkampioen Stefan Everts opgroeide. Het terrein lag in natuurgebied en moest sluiten. De meerderheid reageerde, zo oordeelt de bevolking, te gelaten. Tot op vandaag ligt het terrein braak.

Een ander groot project, de bouw van het nieuwe ziekenhuis Maas en Kempen, leidde tot een relletje tussen het stadsbestuur en De Lijn, die geen bushalte wilde inleggen. Die laatste heeft uiteindelijk zijn kar gekeerd: een overwinning voor de coalitie.

Waarom zouden kiezers een nieuwe meerderheid in het zadel helpen?

Open VLD en N-VA hebben hun messen geslepen en kunnen het de regerende meerderheid moeilijk maken. Om de ‘leegloop’ van het stadscentrum tegen te gaan, voerde het bestuur de zogeheten ‘promobelasting’ in. Handelaars, maar ook bewoners, betalen die aan een vzw die het geld gebruikt om het centrum aantrekkelijker te maken. De oppositie trok geregeld tegen de belasting van leer. De partijen pleitten ook voor meer parkeerplaats in de binnenstad, om haar weer tot leven te wekken.

Ook de kritische houding van Open VLD en N-VA in dossiers over ouderenzorg, zoals tegenover de problemen in woon-zorgcentrum Maaspoorte, kan stemmen opleveren. Maaseik is immers een snel vergrijzende stad.

In de Gemeentemonitor gaf slechts 19 procent van de bewoners aan ‘veel vertrouwen’ in het huidige stadsbestuur te hebben. Dat is, in vergelijking met de rest van Vlaanderen, opvallend weinig. Kan de oppositie profiteren?

Waarom moet ook de rest van Vlaanderen uitkijken naar de uitslag in Maaseik?

In 2012 kleurde Limburg, op enkele vlekken na, dieporanje. Maaseik is een van de steden waar een populaire CD&V-burgemeester verdwijnt. Dat maakt de stad tot een interessante proeftuin: kunnen de christendemocraten ook standhouden zonder traditionele, vertrouwde gezichten?

In de Strijd om de Stad fileert de redactie van De Standaard in woord en beeld waar het bij de verkiezingen echt om draait in alle Vlaamse steden en Brussel.