Diest: Aflossing van de wacht in de Oranjestad
De Grote markt van Diest Foto: Georges Gielen
Wie in Diest rondloopt, heeft het gemerkt: de stad is aantrekkelijker geworden dankzij de heropening van de ondergrondse Demer. Burgemeester Laurys zet tevreden een stap opzij, maar of zijn partijgenoot hem zal opvolgen, is nog niet zeker.

Wat staat er op het spel?

Straks krijgt Diest sowieso een nieuwe burgemeester. De huidige, Jan Laurys (ex-Vlaams Parlementslid voor CD&V), houdt het na twee legislaturen voor bekeken en duwt de lijst. Schepen Geert Cluckers trekt en hoopt op de sjerp.

Dat dit met dezelfde meerderheid kan als de voorbije twaalf jaar, is lang niet zeker. CD&V (in Diest heet de partij DDS) en de SP.A hadden zes jaar geleden elk een zetel verloren in vergelijking met 2006 en hadden daardoor maar één zetel op overschot voor een meerderheid. Als een van beide partners het straks slechter doet dan in 2012, ligt die meerderheid aan diggelen. Bovendien komt Groen niet langer samen met de SP.A op, maar alleen.  

Hoe heeft de vorige coalitie het er vanaf gebracht?

Sinds september 2016 stroomt de Demer weer door Diest en niet door buizen onder de stad. Het project gaf Diest een nieuwe look, een nieuwe dynamiek ook.

Aanvankelijk was de Diestenaar sceptisch. Zou de Demer nog even hard stinken als eind jaren 60  toen hij ondergronds werd gedwongen? En waarom moesten er alweer parkeerplaatsen sneuvelen? Maar intussen is Diest verzoend met en trots op zijn water.

De voorbije jaren heeft het stadsbestuur samen met de middenstand en een (apolitieke) burgerbeweging nog voor meer frisse ideeën in Diest in het leven geroepen. Voorts zijn er vele nieuwe wooneenheden bijgekomen. Intussen zijn er bijna 24.000 inwoners. Diest kende vorig jaar de grootste aangroei in jaren.

Maar er zijn ook grote projecten die nog sudderen: de stationsomgeving smeekt om vernieuwing en de citadel – waar het leger nog huisde tot in 2011 – zoekt een nieuwe invulling (al hebben tal van verenigingen er intussen een onderkomen gevonden).   

Waarom zouden kiezers een nieuwe meerderheid in het zadel helpen?

De grootste uitdager is allicht N-VA. Zes jaar geleden deed de partij voor het eerst alleen mee aan de verkiezingen en ze haalde prompt zeven zetels. Toen kon ze mathematisch nog genegeerd worden door de christendemocraten en socialisten. Of dat straks nog kan, is lang niet zeker. De lokale voorzitter, Geert Nijs, trekt de lijst.

Ook back in town is Jeroen Overmeer, in Wetstraatkringen bekend als de voormalige partijwoordvoerder en de huidige kabinetschef van minister-president Bourgeois. Hij duwt de N-VA in Diest.

Open VLD (in Diest heet de partij Open Diest) is intussen uit op revanche. Diest is van oudsher een liberale stad, maar twaalf jaar geleden werd de partij uit het gemeentehuis gezet. Dat deed de liberalen geen deugd, want de partij verloor fors in 2012. Met een aantal bekende zelfstandigen hoopt Open Diest het tij te keren.

Waarom moet ook de rest van Vlaanderen uitkijken naar de uitslag in Diest?

Omdat het een van de steden is die weleens uit christendemocratische handen zou kunnen vallen. N-VA staat klaar.

In de Strijd om de Stad fileert de redactie van De Standaard in woord en beeld waar het bij de verkiezingen echt om draait in alle Vlaamse steden en Brussel.