Blankenberge: wie wordt afgestraft of beloond voor chaotische legislatuur?
De pier in Blankenberge Foto: edm
Open VLD Blankenberge wisselde na twee jaar bestuur SP.A voor N-VA. Het deed het twijfelachtige imago van de kuststad geen deugd.

Wat staat er op het spel?

Kuststad Blankenberge is een van de weinige plaatsen in West-Vlaanderen waar de liberalen de plak zwaaien. In 2012 haalde Open VLD er 10 van de 25 zetels. Met Patrick De Klerck en Björn Prasse leverde de partij meteen ook de twee populairste politici. N-VA en SP.A eindigden respectievelijk met zes en vijf zetels. CD&V is er een relatief kleine partij met drie zetels.

De voorbije legislatuur woelig noemen is een understatement. Open VLD en SP.A vormden na vorige gemeenteraadsverkiezingen een coalitie. Dat ging, ondanks onderlinge spanningen, goed tot oktober 2014. Op dat moment besloot eerste schepen en SP.A-boegbeeld Johan Van Eeghem tegen alle verwachtingen in op te stappen: ‘Het is een ideaal moment om te stoppen en jongeren een kans te geven’, motiveerde de schepen zijn beslissing. Wat dan volgde, was een onwaarschijnlijk politiek schouwspel.

Hoe heeft de vorige coalitie het er vanaf gebracht?

Door het vertrek van Van Eeghem werd Jurgen Content door SP.A als eerste schepen naar voren geschoven. Dat weigerde burgemeester Patrick De Klerck: ‘Ik ben ervan overtuigd dat de samenwerking met de nieuwe eerste schepen Jurgen Content een stuk moeilijker zou liggen (dan de samenwerking met Van Eeghem).’ Dus zocht Open VLD steun bij N-VA, dat met Daphné Dumery prompt de eerste schepen mocht leveren en dus de nieuwe coalitiepartner werd. ‘Verraad’ en een ‘laffe daad’ noemde SP.A de beslissing van Open VLD.

Johan Van Eeghem, die de bal aan het rollen bracht, zei er later over: ‘Mocht ik kunnen, zou ik mijn ontslag misschien intrekken.’ Burgemeester Patrick De Klerck kondigde in 2016 bovendien zijn ontslag aan als burgemeester, hoofdzakelijk wegens familiale en gezondheidsredenen. Hij werd opgevolgd door OCMW-voorzitter Ivan De Clerck. Jurgen Content van SP.A bleef gewoon schepen, maar dan zonder taken.

Maar ook tussen Open VLD en N-VA botert het niet langer. In 2016 ruzieden de twee nog over een ecologisch golfterrein en later over een nieuw zwembad. Nu is de relatie tussen de twee partijen volledig verzuurd. In augustus 2018 clashten ze over het ziekenhuis AZ Zeno. ‘Open VLD is te lang aan de macht geweest, verzwijgt cruciale informatie en behandelt haar coalitiepartner met minachting’, zei eerste schepen en N-VA-kopstuk Daphné Dumery aan Het Nieuwsblad. ‘Voor mij is de breuk definitief, want in zo'n bestuur willen wij niet meer zetelen. Onze partij blijft objectief verder werken zodat Blankenberge niet onbestuurbaar wordt, maar voor ons is het een soort verstandshuwelijk.’

Waarom zouden kiezers een nieuwe meerderheid in het zadel helpen?

De clash over AZ Zeno is belangrijk, want het ziekenhuisdossier domineert de kuststad al maanden. De spoedgevallendienst van de campus in Blankenberge werd door een fusie met AZ Zeno Knokke niet meer erkend: er mag dus geen mug meer vertrekken en aankomen. Er werd wel een oplossing gevonden door de installatie van een paramedisch interventieteam (PIT). Burgemeester De Clerck toont zich evenwel nog altijd bezorgd: ‘Er vallen meer slachtoffers op deze manier.’ De politiek staat relatief machteloos ten opzichte van het mug-dossier, maar de oppositie kan het thema wel uitspelen.

Ook zijn imagoprobleem blijft Blankenberge achtervolgen. Tom Waes vergeleek Blankenberge in Reizen Waes in 2015 nog met Durrës in Albanië. Dat valt tegen, want het stadsbestuur wil zich profileren als een ‘hippe, trendy badplaats’. Via een masterplan trachtte het stadsbestuur ‘integrale opwaardering’ van de stad te bekomen. De rebranding, die meer dan een half miljoen kost, werd – misschien niet verrassend – door de oppositie afgebrand. ‘Belachelijk en pure stemmingmakerij’, noemde Open VLD die kritiek van SP.A. Niettemin heeft Open VLD moeite en geld gestopt in een beter imago en een ‘hipper centrum’.

Waarom moet ook de rest van Vlaanderen uitkijken naar de uitslag in Blankenberge?

De kaarten liggen in Blankenberge dus gecompliceerd. SP.A lust Open VLD rauw en omgekeerd. N-VA moet Open VLD niet hebben. CD&V lijkt te klein om enige rol van betekenis te spelen. Worden de liberalen beloond of gestraft voor een chaotische legislatuur? Annie De Pauw trekt de socialistische lijst, maar was in 2012 slechts de 16de populairste politicus. Open VLD gaat voor burgemeester Ivan De Clerck. De Clerck had in 2012 geen onaardige score van 982 stemmen, maar rekent toch best op een burgemeestersbonus om het electorale succes van de liberalen uit 2012 te evenaren. N-VA kiest voor Daphné Dumery, overigens ook Kamerlid. Dumery haalde in 2012 1.067 voorkeursstemmen, maar heeft zich als eerste schepen de laatste jaren stevig kunnen profileren. Door zich te distantiëren van Open VLD is ze ook minder gebonden aan de huidige legislatuur.

In de Strijd om de Stad fileert de redactie van De Standaard in woord en beeld waar het bij de verkiezingen echt om draait in alle Vlaamse steden en Brussel.