Bilzen: Volk is verdeeld in Volksuniebastion
Het stadhuis van Bilzen Foto: Serge Minten
Voormalige kartelpartners N-VA en CD&V rollen nog net niet vechtend over de Bilzerse straten, maar de broederstrijd in de Haspengouwse stad is er niettemin grimmig. Beide partijen verschillen duidelijk van vele meningen, dus de keuze voor de Bilzenaar is helder.

Wat staat er op het spel?

In Bilzen strijden twee voormalige kopstukken van de Volksunie om de gunst van de kiezer: huidig burgemeester Frieda Brepoels, lijststrekker voor N-VA, en oud-burgemeester Johan Sauwens (CD&V), die de lijst Trots op Bilzen aanvoert. Sauwens maakte naam als minister van Openbare Werken in de Vlaamse regering en Brepoels was jarenlang Europees Parlementslid.

Bij de verkiezingen in 2012 haalde de CD&V van Sauwens weliswaar de meeste stemmen (30 procent), goed voor 10 van de 31 zetels in de gemeenteraad, maar de N-VA van Brepoels kreeg ook 10 zetels (voor 28 procent van de stemmen). Maar op de verkiezingsavond bleek Brepoels sneller dan Sauwens om een coalitie te maken met Open VLD en Pro Bilzen (een kartel van SP.A en Groen) en verdween CD&V naar de oppositie. De coalitiewissel verzuurde de weinig hartelijke relatie tussen de twee oud-VU’ers nog meer.

Grote vraag: gaat de N-VA op haar elan door en kan Brepoels aanblijven als burgemeester, of lukt Sauwens in een comeback?

De liberalen van de lijst Beter Bilzen presenteren huidig schepen Bruno Steegen als alternatief voor de twee kemphanen. Voorts het is uitkijken naar het electorale gewicht van de Bilzen Bruist (van oud-Kamerlid voor SP.A Guy Swennen) en van Groen (met Vlaams Parlementslid Johan Danen), die niet langer in kartel naar de kiezer gaan.

Hoe heeft de vorige coalitie het er vanaf gebracht?

Het stadsbestuur van Frieda Brepoels heeft een besparingsplan moeten doorvoeren om voor ruim 7 miljoen euro aan schulden, opgebouwd door een voluntaristich investeringsbeleid in het Sauwens-tijdperk, weg te werken. Dat is vooral gebeurd door met een kaasschaaf over alle werkingskosten te gaan en door het personeelsbestand met 33 te verkleinen. Zonder ontslagen, maar door werknemers die met pensioen gingen niet te vervangen.

Een belastingverhoging kwam er niet, maar de kostprijs van een reeks vrijetijdsactiviteiten (zoals in het gemeentelijk zwembad) ging wel omhoog. Het was de eerste prijsverhoging sinds 1985.

In de voorbije legislatuur is er geen vooruitgang geboekt in het Spartacus-project, een sneltramlijn van Hasselt naar Maastricht, via Bilzen. Bij monde van Kamerlid Wouter Raskin heeft de Bilzense N-VA zich zeer kritisch over (de kostprijs van) die tramlijn uitgelaten. En burgemeester Brepoels laakt de impact op de lokale middenstand. ‘Het kan klanten wegjagen uit Bilzen-centrum omdat ze door die tram heel snel in Maastricht raken om er te shoppen.’

Waarom zouden kiezers een nieuwe meerderheid in het zadel helpen?

Het is opmerkelijk: alle politici in Bilzen verdedigen het gratis parkeren in de binnenstad.  Twee uur gratis parkeren was al een feit onder de voorgaande coalitie en de voorbije zes jaar is die lijn doorgetrokken. Volgens schepen van Economie Steegen verklaart dat gratis parkeren het commerciële succes van de winkelstraten en de vele horecazaken rond het centrale marktplein.

Minder eensgezindheid is er over een potentiële fusie met buurgemeente Hoeselt. Die mogelijkheid haalde vorig jaar zelfs de agenda van de gemeenteraad, maar verder dan een felle discussie over een volksraadpleging kwam het niet. De CD&V steunt de fusie, maar de N-VA is tegen.

Waarom moet ook de rest van Vlaanderen uitkijken naar de uitslag in Bilzen?

Bilzen kan weleens een stad blijken waar N-VA zowaar de macht verliest. Of bestendigt.

In de Strijd om de Stad fileert de redactie van De Standaard in woord en beeld waar het bij de verkiezingen echt om draait in alle Vlaamse steden en Brussel.