Zottegem, waar alles mogelijk is
Foto: rr
In Zottegem ligt de strijd wagenwijd open. Slaagt Vlaams N-VA-fractieleider Matthias Diependaele er straks in de burgemeesterssjerp te omgorden? Of komt hij weer voor het blok te staan?

Wat staat er op het spel?

CD&V mocht in 2012, na meer dan twintig jaar deelname aan het stadsbestuur, nog eens zelf de burgemeester leveren. Nochtans was het de N-VA (toen in coalitie met ZAP) die met bijna 25 procent nipt het hoogste aantal stemmen behaalde.

Het jonge Kamerlid Jenne De Potter slaagde er toen in de coalitie met de SP.A, die een zwaar verlies moest incasseren, te redden en zelf de sjerp te omgorden. Sindsdien besturen christendemocraten en socialisten met een heel kleine meerderheid van één zetel de Egmontstad. Hamvraag is of De Potter dat kunstje nog eens kan klaren of dat de N-VA er nu wel in slaagt de macht te grijpen. De Vlaams-nationalisten, met Vlaams fractieleider Matthias Diependaele als lijsttrekker, hebben alvast de ambitie om de nieuwe burgemeester te leveren.

De SP.A is uit op eerherstel nadat ze zes jaar geleden onverwacht van 32 naar 22 procent donderde. Vlaams parlementslid Kurt De Loor, die er drie termijnen als OCMW-voorzitter heeft opzitten, onderneemt een nieuwe poging om in de voetsporen van vader en stemmenkanon Herman te treden. Die nam zes jaar geleden afscheid van de politiek en was 18 jaar burgemeester van Zottegem, dat lang als rood bastion bekend stond. Vooralsnog kon Kurt, de bezieler van Rock Zottegem, de populariteit van Herman De Loor niet evenaren. Het is koffiedik kijken of het deze keer wel lukt.

SP.A kiest alvast voor verjonging door een aantal leden van VoorZottegem (een nieuwe  beweging die vooral bestaat uit JongSocialisten) een prominente plaats te geven. Ze trekken ook expliciet als SP.A-VoorZottegem naar de kiezer. 

Hoe heeft de vorige coalitie het ervan afgebracht?

Het symbooldossier van deze coalitie was ongetwijfeld de stadskernvernieuwing. Die werd meer dan twaalf jaar geleden in gang gezet en onder deze ploeg kon de eerste fase van het project worden afgerond. De tweede fase, met de heraanleg van de Heldenlaan, staat in de steigers. Het proces verliep niet zonder slag of stoot en werd onder meer ontsierd door het faillissement van de aannemer en de plaatsing van verkeerde klinkers, waarna een deel een tweede keer moest worden heraangelegd. Onder druk van lokale handelaars werd het oorspronkelijke project ook aangepast, in plaats van een autovrije zone rond het marktplein kwam er een autoluwe zone. ‘De stadskernvernieuwing heeft voor een boost voor de middenstand gezorgd’, zegt burgemeester Jenne De Potter. ‘De leegstand zit nu ook onder het Vlaamse gemiddelde.’

Ook in het dossier van de nieuwe cultuurzaal werd onder SP.A-schepen Sandra De Roeck vooruitgang geboekt. Die zaal moet er de volgende legislatuur komen en zal ook de muziekschool omhelzen. Ook hier was sprake van vertraging, onder meer door buurtprotest. De burgemeester gaat er ook prat op dat er onder zijn bewind heel wat fietspaden zijn bijgekomen.

Waarom zouden kiezers een nieuwe meerderheid in het zadel helpen?

‘In Zottegem zijn CD&V en SP.A al heel lang aan de macht, dat zorgt voor een vastgeroeste bestuurscultuur’, zegt Matthias Diependaele. ‘Een cultuur van pappen en nathouden.’ Zijn partij zet in Zottegem, net als in de andere Vlaamse steden, sterk in op veiligheid, met GAS-boetes en meer camera’s, al geeft ze in haar programma toe dat ‘de Egmontstad grotendeels gespaard blijft van (groot)stedelijke fenomenen’. De Vlaams-nationalisten profileren zich ook sterk op het vlak van mobiliteit en verkeersveiligheid.

Open VLD lijkt een gegeerde bruid in Zottegem. Verwacht wordt dat CD&V en SP.A een derde partner nodig zullen hebben, willen ze aan de macht blijven. Daarbij komen vooral de liberalen in beeld. De partij zette een aantal maanden geleden haar voorzitter Bart Lateur op straat en vond sindsdien een nieuwe adem onder leiding van de jonge Lode Bruneel (30), adviseur van federaal minister Alexander De Croo. Speerpunt: ‘een nette, bloemrijke en levendige stad’.

Maar ook de N-VA lonkt naar Open VLD, gezien de harde oppositie die de Vlaams-nationalisten de voorbije jaren voerden, ligt een coalitie met CD&V niet voor de hand. Opmerkelijk is dat de N-VA en Groen het in Zottegem op sommige vlakken best met elkaar kunnen vinden. Zo pleiten ook de Vlaams-nationalisten voor een autovrije in plaats van autoluwe marktomgeving.

Groen, dat gaat voor 'eerlijker en menselijker' met 'meer ruimte voor de actieve weggebruiker', strandde zes jaar geleden op een zucht van een tweede zetel. Zowat iedereen gaat ervan uit dat die zetel nu geen probleem zou mogen zijn. Misschien halen de groenen zelfs een derde zetel binnen en kunnen ze wegen op de coalitievorming.

Waarom moet ook de rest van Vlaanderen uitkijken naar de uitslag in Zottegem?

De N-VA wil in Zottegem ook van de macht proeven. Vraag is of de partij de grootste blijft en  - vooral - of ze coalitiepartners vindt die met haar Zottegem wil besturen.

In de Strijd om de Stad fileert de redactie van De Standaard in woord en beeld waar het bij de verkiezingen echt om draait in alle Vlaamse steden en Brussel.