Gemiddeld elke dag zwemt iemand van Dover naar de Franse kust
Het Kanaal. Foto: Photo News

Vorig jaar maakten ongeveer vierhonderd waaghalzen de 32 kilometer lange oversteek tussen het Engelse Dover en het Franse Cap Gris-Nez. Nu u nog. Let wel: alleen met een standaardzwempak zwemt u gewettigd Het Kanaal over.

Sinds 1875 deden al duizenden mensen het u voor. Dat zegt wat over de populariteit van de oversteek die ook weleens de ‘Mount Everest van de zeeën’ wordt genoemd. Vorig jaar zwommen er bijna vierhonderd mensen Het Kanaal over. Dit jaar zitten we aan honderdtachtig zwemmers. Daar zullen er nog enkele tientallen bijkomen, want het ‘oversteekseizoen’ loopt nog tot begin oktober.

Als de getijden het toelaten, komt u na 32 kilometer zwemmen aan op de Franse kust. Maar er zijn verschillende factoren die de tocht kunnen rekken. Zo zwom Matthew Webb, de Brit die de eerste oversteek maakte, meer dan 60 kilometer vooraleer hij voet aan wal kon zetten. De technologie was nu eenmaal nog niet zo ontwikkeld, waardoor hij meermaals uit koers geraakte.

Wisselende getijden

Vandaag kunnen de begeleidende organisaties nauwkeuriger weers - en stromingsvoorspellingen maken. Als de omstandigheden niet ideaal zijn, wordt de uitdaging met een paar dagen opgeschoven. Dat geluk had Webb toen nog niet. Hij lag dan ook meer dan 21 uur in het water.

De gemiddelde zwemmer doet er vandaag ongeveer veertien uur over. Al zit daar wel wat speling op, door de wisselende getijden van de zee. Door de voortdurende op- en neergaande waterstand van de zee en de getijstroom die daarmee gepaard gaat, stuwt de zee de zwemmers naar één kant, waardoor de zwemmers extra kilometers maken. Na enkele uren, als de getijden wisselen, stuwt de zee de zwemmers weer naar de andere kant. Het is eerder een uitzondering dat men in een rechte lijn Cap Gris-Nez bereikt.

Zo trok Courtney Paulk, die de afstand vorige week woensdag overbrugde in meer dan zestien uur, een zigzaggend spoor. Kyra Sterre Wijnker daarentegen had eind juli maar negen uur nodig om op het Franse vasteland te geraken. Zij zwom dan ook in een veel rechtere lijn. De allersnelste deed er minder dan zeven uur over.

Duik jij het Kanaal in?

Wilt u ook uw kans wagen om deze oversteek te maken? Er zijn twee organisaties nabij Dover waar u terechtkan. Zo betaalt u bij de Channel Swimming Association ongeveer 430 euro inschrijvingsgeld. Daarbij komt ook nog de kost voor het inschakelen van een begeleidende boot. Reken daarvoor toch ook op zo'n 3.000 euro. Vanaf Shakespeare Beach, in Dover, tot aan de kust voor Cap Gris-Nez vaart een boot naast u die u gedurende de hele trip in het oog houdt. Zo bent u veilig en ook zichtbaarder voor de voorbijvarende cargoschepen.

De zwemmers mogen alleen vanuit Dover vertrekken. Frankrijk laat het vertrek vanop hun vasteland niet langer toe. De Franse overheid wil de vluchtelingen in Calais die naar het Verenigde Koninkrijk willen geen aanstoot geven.

Behalve een sterke fysieke uithouding en ongeveer een paar duizend euro op uw rekening, hebt u alleen een standaardzwempak, een badmuts en een zwembril nodig. Het klinkt gek, maar met een wetsuit duikt u de zee niet in. Toch niet als u wilt dat uw oversteek erkend wordt.