De Amerikaanse president Donald Trump distantieert zich van de misdrijven van Paul Manafort. Over Michael Cohen heeft hij enkel korte tweets verstuurd.

Voor een campagnerally in West Virginia reageerde Donald Trump op de veroordeling van zijn voormalige campagneleider Paul Manafort voor oplichting en belastingontduiking. ‘Paul Manafort is een goede man’, zei Trump. ‘Ik ben er niet bij betrokken, maar ik voel me nog altijd, weet je, het is erg triestig. Dit heeft niets te maken met Russische inmenging. Dit is een heksenjacht die schandelijk eindigt.’

De veroordeling van Manafort is de eerste overwinning in de rechtszaal van speciaal aanklager Robert Mueller, die de Russische inmenging in de verkiezingscampagne van 2016 onderzoekt.

Cohen

Een vraag van een journalist over de schuldigverklaringen van Michael Cohen negeerde de president. Trumps voormalige advocaat heeft gezegd dat hij in opdracht van Trump zwijggeld betaalde aan vrouwen met wie Trump een affaire zou hebben gehad. En dat om de verkiezingen te beïnvloeden.

Trump heeft intussen wel enkele tweets over de zaak gestuurd: 'Als iemand een goede advocaat zoekt, dan raad ik aan om geen beroep te doen op Michael Cohen', zo stuurde hij eerst.

Een goed half uur later zei de Amerikaanse president dat Cohen verhalen verzint om een deal te krijgen. 'Ik vind het erg jammer voor Paul Manafort en zijn geweldige familie. "Justitie" heeft een 12 jaar oude belastingzaak genomen, en hem enorm onder druk gezet. In tegenstelling tot Michael Cohen weigerde hij "te breken" - verhalen te verzinnen om een "deal" te krijgen. Veel respect voor een moedig man!'

Volgens Trump zijn de inbreuken op de financiële campagneregels die Cohen heeft bekend geen misdrijven, hoewel Cohen en het Openbaar Ministerie oordelen van wel.

Rudy Giuliani, de advocaat van Trump, had eerder in een mededeling gereageerd. ‘In de aanklacht tegen Cohen zijn er geen beschuldigingen opgenomen tegen de president. Het is duidelijk dat, zoals de aanklager heeft opgemerkt, de acties van Cohen een patroon van leugens en oneerlijkheid over een aanzienlijke periode weerspiegelen.’

Politieke nachtmerrie

De twee rechtszaken zijn een politieke nachtmerrie voor de Amerikaanse president. Nancy Pelosi, de voorzitter van de Democraten in het Huis van Afgevaardigden, spreekt van ‘ongebreidelde corruptie en criminaliteit in de inner circle van Trump’. Ze roept de Republikeinen in het Congres op om hun ‘medeplichtigheid’ met de president te beëindigen en ze moeten voor haar ‘duidelijk maken dat niemand boven de wet staat’.

De advocaat van Michael Cohen zegt dat zijn cliënt zijn familie en land boven zijn loyaliteit aan Trump heeft geplaatst. ‘Hij heeft onder ede verklaard dat Donald Trump hem heeft opgedragen om een misdaad te begaan met de betaling aan twee vrouwen om de verkiezingen te beïnvloeden. Als die betalingen een misdaad waren voor Michael Cohen, waarom zouden ze dan geen misdaad zijn voor Donald Trump?’

Volgens juridische experts is de kans echter klein dat Trump tijdens zijn presidentschap strafrechtelijk wordt vervolgd. Ook een eventuele impeachment-procedure is nog veraf.