Een van de meest bevolkte regio’s op aarde wordt tegen het einde van de eeuw onleefbaar als de klimaatverandering niet wordt aangepakt.

Wetenschappelijk onderzoek toont aan dat extreme hittegolven - waarbij zelfs gezonde mensen in enkele uren sterven - tegen het einde van de eeuw het Chinees Laagland herhaaldelijk zullen treffen, tenzij de CO2-uitstoot zwaar wordt ingeperkt.

‘Deze plek wordt een hotspot voor dodelijke hittegolven in de toekomst’, zegt professor Elfatih Eltahir van het Massachusetts Institute of Technology, die de studie leidde.

De Chinese regio is een van de dichtstbevolkte regio’s in de wereld en is de belangrijkste regio voor de voedselproductie in het land.

‘China stoot momenteel de meeste broeikasgassen uit’, zegt Eltahir. ‘En dat heeft mogelijk grote gevolgen voor zijn eigen bevolking. Een voortzetting van de huidige wereldwijde uitstoot kan de bewoonbaarheid van de meest bevolkte regio in het land met de meeste mensen beperken.’

Maatregelen

De wetenschappers onderzochten de impact van de klimaatverandering op de dodelijke combinatie van hitte en vochtigheid, wat gemeten wordt met de zogeheten natteboltemperatuur (WBT). Als de natteboltemperatuur 35 graden Celsius bereikt, dan kan het menselijk lichaam niet meer afkoelen door te zweten. Zelfs gezonde mensen die in de schaduw zitten zullen dan binnen de zes uur sterven.

Zelfs als de uitstoot beperkt wordt, zal China volgens Eltahir maatregelen moeten treffen, zoals schuilplaatsen met airconditioning bouwen. De voorbije vijftig jaar is het aantal extreme hittegolven in de regio al aanzienlijk toegenomen, zegt hij.

Doden

Een andere studie, gepubliceerd in Plos Medicine, voorspelt dat het aantal doden bij hittegolven tegen 2080 sterk zal toenemen, vooral rond de evenaar. ‘In de toekomst worden de hittegolven frequenter, intenser en ze zullen langer duren’, zegt professor Yuming Guo. ‘Als we de klimaatverandering niet kunnen beperken en mensen niet kunnen helpen om zich aan hittegolven aan te passen, dan zullen de hittegerelateerde doden sterk toenemen.’