Wetenschappers hebben aanwijzingen gevonden van een bestaand ‘meer’ met vloeibaar water op Mars.

Het ondergronds meer situeert zich zo’n 1,5 km onder een ijslaag nabij de zuidpool van Mars en strekt zich over 20 km uit, zo staat in een artikel in het wetenschappelijke vakblad Science.

Het gaat om de eerste grote hoeveelheid vloeibaar water die op de planeet is gevonden. Hoe diep het water is, is niet duidelijk. De onderzoekers schatten dat het minimum één meter diep is.

Leven

Water is essentieel voor het bestaan van leven. Maar of Mars leven herbergt, of dat ooit heeft gedaan, is nog verre van zeker. Dit zou wel een goede plaats kunnen zijn om te zoeken.

‘Deze omgeving is geen plaats waar vissen zullen rondzwemmen’, zegt wetenschapper Roberto Orosei, die het onderzoek leidde. ‘Maar dit is een plaats die lijkt op een habitat waar leven zou kunnen bestaan. Er zijn op aarde organismen die kunnen overleven en gedijen in vergelijkbare omgevingen.’

De temperatuur van het meer ligt onder het vriespunt, naar schatting tussen -10 graden Celsius en min 70 graden Celsius, maar het blijft vloeibaar door de grote hoeveelheden van zouten.

Onderzoek

Verder onderzoek moet uitwijzen of er meerdere meren op Mars zijn, of dit een uitzondering is. Uit eerder onderzoek blijkt dat Mars vroeger veel water moet hebben gehad. Er zijn ook al een aantal plaatsen gevonden waar nog water(ijs) te vinden.

De ontdekking werd gedaan met een radarinstrument aan boord van de Mars Express-sonde. De metingen werden gedaan tussen mei 2012 en december 2015. Ze vonden een duidelijk afgelijnd, sterk reflecterend gebied. Het signaal lijkt goed op dat van aardse meren onder het ijs van Groenland en Antarctica.