Niet dat iemand er zat op te wachten, maar Jupiter heeft voortaan 79 manen, twaalf meer dan voordien.

Het Carnegie Instituut, een van de grotere sponsors van wetenschappelijk onderzoek in de VS, deelt met trots mee dat zijn astronomen een kudde nieuwe maantjes rond Jupiter hebben ontdekt. Per ongeluk. Eigenlijk waren ze op zoek naar de roemruchte ‘Planeet 9’, ver voorbij dc baan van Pluto.

Dezelfde onderzoekers hadden in 2014 ontdekt dat een reeks ‘ijsdwergen’ in de Kuipergordel, waar Pluto ook deel van uitmaakt, een wel heel rare baan hadden. Die konden ze verklaren door aan te nemen dat er in de verre buitengebieden van ons zonnestelsel een nog niet ontdekte planeet ronddraait. Die hebben ze nog steeds niet ontdekt. Maar toevallig zat Jupiter in de rand van hun beeld. En verrek, wat was dat?

Ze vonden negen maantjes in een ‘retrograde’ baan, tegen de draairichting in van de ‘klassieke’ maantjes die Galileo Galilei begin zeventiende eeuw al had gezien, en van de groep manen die later waren ontdekt. Aan die groep van ‘vooruitdraaiende’, prograde, manen konden ze er ook nog twee toevoegen.

En dan was er nog de ‘oddball’, de speciale, die in de retrograde club zit, maar daar tegen de stroom inroeit, zonder te botsen. Die kreeg alvast een eigen naam, Valetudo, naar een minder bekende Romeinse godin van gezondheid en hygiëne, een achterkleindochter van oppergod Jupiter.