In Thailand zijn de eerste vier jonge voetballers succesvol uit het ondergelopen grottencomplex bevrijd, nadat ze ruim twee weken vastzaten. Dat meldt de lokale gouverneur. Omdat het door een dreigend zuurstoftekort moeilijk werken werd, is de actie stopgezet tot maandagochtend.

'We waren vandaag sneller dan we verwacht hadden', zo heeft provinciegouverneur Narongsak Osotthanakorn gezegd. Reddingswerkers zeiden dat ze tien tot twintig uur nodig hebben voordat ze aan de volgende operatie kunnen beginnen, aldus Narongsak op een korte persconferentie.
 

De eerste jongen kwam rond 12.40 uur Belgische tijd naar buiten. De tweede volgde een tiental minuten later. De voetballertjes liepen op eigen kracht naar het medisch personeel.

De eerste geredde jongeren zouden de sterksten zijn. Ondanks dat het waterpeil al sterk gedaald is, moesten ze toch nog een kilometer door het water afleggen. 

Dat niet iedereen meteen gered kon worden, heeft te maken met het dalende zuurstofpeil in de grot. Dat is ondertussen te laag geworden. 

Ziekenhuis

Uit de eerste onderzoeken blijkt dat de geredde kinderen er relatief goed aan toe zijn. Na een eerste onderzoek ter plaatse zijn ze overgebracht naar het Chiang Rai ziekenhuis, ruim 60 kilometer verderop.  Voor ieder van hen staat een individueel medisch team klaar, inclusief eigen helikopter. Eén jongen is wel per ambulance naar het ziekenhuis gereden.

Volgens verschillende bronnen zouden ook de vijfde en zesde jongen nabij de uitgang zijn. Lokale media meldden dat zij al buiten waren, maar de gouverneur spreekt dit tegen. 

'Hoop dat maskers passen'

De reddingsoperatie ging om 05.00 uur Belgische tijd van start. Volgens de leider van het reddingsteam kan de hele operatie twee tot vier dagen duren. ‘Dat het een risicovolle onderneming is, is een understatement', verklaarde Ben Reymenants, de ervaren Vlaamse duiker die de actie in Thailand helpt coördineren, vanochtend op de VRT. 

Het reddingsteam bestaat uit dertien buitenlandse duikers, vijf Thaise collega’s en vijf leden van de Thaise marine. Iedere jongen wordt door het circa vier kilometer lange parcours begeleid door twee duikers. 

Reymenants was vooral bezorgd dat de gezichtsmaskers te groot zouden zijn en dus zouden lekken. ‘Ik hoop dat de maskers passen, want de kinderen zijn toch wel heel erg vermagerd.’

Tentenkamp

De voetballers en hun trainer besloten op 23 juni na een voetbaltraining naar het grottencomplex Tham Luang, in de noordelijke provincie Chiang Rai, te gaan. Ze raakten er ingesloten door het stijgende water. Uiteindelijk slaagden duikers er maandagavond in om de groep voor het eerst te bereiken.

De hele wereld houdt al twee weken zijn adem in, in de hoop dat de dertien gered zullen worden. Meer dan duizend Thaise en buitenlandse journalisten hebben ondertussen postgevat aan de grot. Ze verblijven in een geïmproviseerd tentenkamp in de buurt van het basiskamp van de reddingsoperatie.