Reddingsactie Thaise voetballertjes gestart: ‘Vandaag is D-Day’
Foto: Photo News

Een groep van internationale duikers is zondag een reddingsoperatie begonnen om de Thaise voetballers en hun coach uit de grot te halen waar ze al ruim twee weken opgesloten zitten. Door de verwachte moessonregens is de reddingsmissie noodzakelijk, aldus de lokale gouverneur. ‘Vandaag is het D-Day.’

Om 10.00 uur lokale tijd (05.00 uur Belgische tijd) ging de reddingsoperatie van start. ‘We zijn zo alert als we kunnen en de jongens zijn klaar om gered te worden. Vandaag is het D-Day’, liet Narongsak Osotthanakorn, gouverneur van de provincie Chiang Rai weten. De ouders van de voetballers zijn op de hoogte gebracht.

Reddingsoperatie

Het reddingsteam bestaat uit dertien buitenlandse duikers, vijf Thaise collega’s en vijf leden van de Thaise marine. Volgens de leider van de operatie heeft het team de afgelopen drie tot vier dagen volop geoefend voor deze specifieke reddingsmissie. De twaalf voetballers (tussen de 11 en 16 jaar) en hun 25-jarige coach zullen één voor één naar buiten worden geloodst door twee duikers per persoon. Een Australische dokter was zaterdagavond nog bij de kinderen en besliste dat ze gezond genoeg waren voor een evacuatie.

Het is een zeer riskante operatie: de groep moet een tocht van circa vier kilometer afleggen. ‘Het grootste deel’ is volgens Osotthanakorn bewandelbaar. Het is niet helemaal duidelijk of de jongens ook daadwerkelijk zullen moeten duiken. In het water in de grot is een stroming en is het zicht nihil. De voetballers hebben de afgelopen dagen duikinstructies gekregen.

De autoriteiten lieten eerder al weten dat de aanwezigheid van de Thaise duikers zeer belangrijk is voor het slagen van de missie, omdat de groep met hen heeft gecommuniceerd en een band heeft opgebouwd.

Reddingsactie Thaise voetballertjes gestart: ‘Vandaag is D-Day’
Foto: Photo News

Regen

Aanvankelijk was het plan om te wachten tot het water ver genoeg gezakt was, dat de groep naar buiten kon klimmen. Door de aangekondigde moessonregens -waardoor het waterpeil in de grot kan stijgen- is er echter haast geboden.

Zondag en maandag worden stevige regen- en onweersbuien verwacht, die de komende twee weken kunnen aanhouden.

Reddingsactie Thaise voetballertjes gestart: ‘Vandaag is D-Day’
Foto: AFP

Drie tot vier dagen

Volgens het hoofd van de operatie kunnen de eerste jongens rond 16.00 uur Belgische tijd uit de grot zijn gehaald. Hij benadrukt dat het drie tot vier dagen kan duren voordat alle voetballers zijn bevrijd.

Het moeilijkste punt van de terugweg bevindt zich volgens de reddingswerkers op ongeveer 1,7 kilometer van waar de kinderen zich bevinden. Aan de bewuste T-splitsing is de doorgang erg smal. De passage gaat eerst omhoog en dan weer naar beneden, en je kunt er enkel langs door je door de opening te wringen, legden de reddingswerkers eerder deze week uit. Nadat ze deze moeilijke doorgang voorbij zijn, moeten ze nog een kilometer afleggen om tot de kamer te geraken waar de reddingswerkers een basiskamp hebben opgezet. Vandaar is het nog eens bijna 2 kilometer tot de uitgang, maar dat laatste stuk zou niet meer gevaarlijk zijn.

De voetballers en hun trainer besloten op 23 juni na een voetbaltraining naar het grottencomplex Tham Luang, in de noordelijke provincie Chiang Rai, te gaan. Ze raakten er ingesloten door het stijgende water. Uiteindelijk slaagden duikers er maandagavond in om de groep voor het eerst te bereiken.

De hele wereld houdt al twee weken zijn adem in, in de hoop dat de dertien gered zullen worden. Meer dan duizend Thaise en buitenlandse journalisten hebben ondertussen postgevat aan de grot. Ze verblijven in een geïmproviseerd tentenkamp in de buurt van het basiskamp van de reddingsoperatie. Bij het begin van de reddingsactie zondag werd aan de journalisten en de mensen die niet tot de reddingsdiensten behoren, gevraagd om de site te verlaten.

Reddingsactie Thaise voetballertjes gestart: ‘Vandaag is D-Day’