In Frankrijk, dinsdag de tegenstander van de Rode Duivels in de halve finales, is de prestatie van de Belgen met extra aandacht gevolgd. ‘Het wordt een finale avant la lettre.’

Frankrijk stuurde in de kwartfinales een onmachtig Uruguay naar huis, maar dinsdag volgt een moeilijkere opdracht in Sint-Petersburg: de Rode Duivels. Zij schakelden gisteravond topfavoriet Brazilië uit na een zinderende kraker (2-1).

Explosief

De Franse pers heeft de wedstrijd met argusogen gevolgd. ‘Duivels efficiënt’, titelt L’Equipe. ‘België was dit jaar opnieuw een van de outsiders. De Duivels losten tegen Brazilië met brio de verwachtingen in. De Belgen verrasten de Brazilianen in de eerste helft dankzij een gedurfd en perfect voorbereid speelplan.’

Le Figaro zag een ‘verleidelijk’ België. ‘De gouden generatie belichaamd door Hazard en De Bruyne tekent eindelijk present, twee jaar na de ontgoocheling van het EK 2016. De clash belooft dinsdag explosief te worden. België-Frankrijk kondigt zich aan als een finale avant la lettre.’

‘Een efficiënt en verdedigend stevig België klopte een rommelig en ongeïnspireerd Brazilië’, analyseert Le Monde. ‘Bondscoach Roberto Martinez zorgde met enkele tactische ingrepen voor het evenwicht dat ploegen die de halve finales willen halen nodig hebben. Ook offensief stond het Belgische team op punt met onhoudbare spelers die de verdedigers van de tegenstander geselden. De Fransen die de wedstrijd gezien hebben vragen zich terecht af of een halve finale tegen onze buren, eerder dan tegen een beetje een verloren Braziliaanse ploeg, wel een goede zaak is.’

Finale

Aan België heeft Frankrijk niet de beste herinneringen. De laatste confrontatie, in 2015, wonnen de Duivels met 3-4. ‘Om de finale te bereiken, beseffen we dat we een tandje moeten bijsteken’, zei de Franse spits Olivier Giroud. ‘We zijn trots op wat we tot hiertoe hebben bereikt, maar we beseffen dat we nog meer moeten doen. Met elke wedstrijd liggen de eisen hoger en moeten we strenger zijn voor onszelf.’

Terwijl verschillende van zijn ploegmaats een stuk voorzichtiger zijn, lijkt de Franse linksback Lucas Hernandez (22) niet erg onder de indruk van de Belgische prestatie tegen Brazilië. 'Hoe we Eden Hazard moeten stoppen? Ach, tegen Argentinië speelden we tegen de beste speler van de wereld en hij heeft geen bal geraakt.'

Maar hij beseft dat het moeilijk kan worden. 'België heeft een grote ploeg met grote individuele spelers die snel naar voren trekken. Wij hebben dan weer een goeie, jonge ploeg. Ik denk niet dat er een favoriet is voor de wedstrijd. Het zal fifity-fifty zijn.'

Een persoon die de komende dagen bijzondere aandacht zal genieten, is Thierry Henry. De tweede assistent van België was erbij toen Frankrijk in 1998 wereldkampioen en in 2000 Europees kampioen werd.