Het leger stuurt voor vier maanden voedselpakketten naar de twaalf jonge voetballers en hun coach die na negen dagen levend teruggevonden zijn in een Thaise grot.

De twaalf spelertjes van een plaatselijke voetbalploeg, tussen elf en zestien jaar oud, en hun 25-jarige coach trokken vorige zaterdag samen de grot van Tham Luang Nang Non in, in Chiang Rai het noorden van Thailand. Een flinke regenbui deed het waterpeil zo snel stijgen dat er geen weg meer naar buiten mogelijk was.

Na negen dagen zijn ze alle dertien levend teruggevonden, bevestigt gouverneur Narongsak Osotthanakorn van de provincie Chiang Rai. Hij benadrukt dat de reddingsactie nog niet is afgelopen. 'We hebben hen enkel gelokaliseerd. De volgende stap is om hen veilig uit de grot te evacueren en terug thuis te brengen.' De twaalf jongens en hun coach werden drie kilometer diep in de grot teruggevonden.

Voedsel

'We gaan hen voedsel brengen, maar we zijn niet zeker dat ze zullen kunnen eten omdat ze al zo lang geen voedsel hebben binnengekregen', aldus de gouverneur. De twaalf jonge voetballers en hun coach krijgen voor vier maanden rantsoen en geneesmiddelen, heeft het leger gezegd. 

Terwijl de reddingswerkers water uit de grot pompen, worden dokters naar de jongens gebracht om hen te onderzoeken. 'Wanneer de dokters zeggen dat ze sterk genoeg zijn om verplaatst te worden, zullen we hen uit de grot halen.' De jongens moeten sterk genoeg zijn, omdat de kans bestaat dat ze een stukje onder water zullen moeten duiken, op weg naar buiten. Ze zullen ook duiklessen krijgen.

De gouverneur noemt berichten dat de redding mogelijk vier maanden op zich kan laten wachten 'belachelijk'. De groep krijgt zolang eten 'voor het geval dat'. De gouverneur gaf toe dat de redding 'niet voor vandaag zal zijn', 'maar ik kan niet zeggen wanneer'. 'Onze prioriteit is de gezondheid van de groep. Zij zijn fysiek niet sterk (om te zwemmen of te duiken). Het water trekt zich geleidelijk terug maar we willen het (de grot) eerst droog hebben vooraleer ze eruit kunnen.' Hoe dat zal gebeuren blijft onduidelijk.

Hand- en voetafdrukken

De duikers verklaarden eerder al dat ze een doorbraak hadden bereikt toen ze bij een bocht kwamen waar een doorgang van een 800-tal meter in twee splitste, aldus SkyNews. Die bereikten ze maandag nadat ze een kamer konden doorkruisen die zondag nog onbereikbaar was door hoog, troebel water.

De hoop dat de dertien nog in leven waren, werd aangewakkerd nadat hand- en voetafdrukken waren aangetroffen, waardoor de reddingswerkers vermoedden dat ze zich in veiligheid hadden kunnen brengen in de dieper liggende kamer.

Voor de zoektocht werd hoogtechnologisch materiaal gebruikt, zoals drones met warmtecamera's en een onderwaterrobot. Het leger, de politie en honderden vrijwilligers namen deel aan de zoekactie, net als verschillende snuffelhonden.

Ook Belg zocht mee

Thailand kreeg voor de reddingsactie ook internationale hulp : experts uit de Verenigde Staten, Australië, China en Japan hadden zich bij de 1.000 Thaïse reddingswerkers gevoegd. Ook de Belg Ben Reymenants werd betrokken. Hij runt in Phuket het duikcentrum Blue Label Diving en werd door een oud record gecontacteerd door de Thaise Navy Seals. 

‘Ik vind het mijn morele plicht, want er zijn niet veel andere mensen die het zouden kunnen. Anders sturen ze een achttienjarige soldaat zonder ervaring. Ik wil de Navy op deze manier moed geven, door te tonen dat het lukt om tot bij het punt te raken’, klonk het zondag, een dag voor de redding.

Thailand zit middenin het regenseizoen. De moessonregens veroorzaken vaak overstromingen in grotten.