Amerikaans bedrijf breekt door met replica’s van bekende wijnen
Foto: afp
Het Amerikaanse bedrijf Replica Wine maakt kopieën van een bekende wijn door zijn chemische samenstelling te analyseren en te reproduceren. Professionele proevers merken het verschil niet.

‘Wij vinden dat originaliteit in de wijnwereld veel te duur wordt betaald’, zegt Ari Walker, medeoprichter van Replica Wine uit Denver, Colorado. Het bedrijfje brengt dan ook kopieën van bekende Amerikaanse wijnen op de markt voor een prijs die 25 tot 50 procent lager ligt. Daarvoor analyseren ze de chemische samenstelling van een succesvolle duurdere wijn, waarop ze die reproduceren  in een laboratorium. Daar maken ze geen geheim van, alleen al hun bedrijfsnaam spreekt boekdelen. En de wijnen die gekopieerd werden, worden met naam en toenaam genoemd. ‘Compare to Kendall-Jackson’, staat onder een replica-chardonnay op hun website, verwijzend naar het in Amerika alombekende wijn­domein.

Naar het lab

Replica Wines werd in 2015 opgericht door Ari Walker, die in de wijnbusiness werkte, en Kevin Hicks, een ondernemer die fortuin maakte met een online ratingsysteem voor dokters en ziekenhuizen. Beiden kwamen tot de conclusie dat de meeste wijndrinkers niet zozeer geïnteresseerd zijn in de namen en reputaties van domeinen, als wel in de prijs. Maar goedkope wijn verkopen is geen goed businessmodel: de concurrentie is te groot en in vele ­wijn­landen liggen de arbeidskosten veel lager.

Het gouden idee kwam er toen Hicks vader werd. Hij wou weten wat er in al die dure babyvoeding zat en stuurde het naar een lab voor analyse. De uitkomst overtuigde de ondernemer in hem dat hij dit zelf goedkoper kon doen: hij richtte het bedrijf Ellipse Analytics op, wierf een aantal wetenschappers en technici aan en begon te produceren. Maar zijn vriend Ari Walker zag het potentieel van het model en drong er bij Hicks op aan om zijn lab ook in te zetten voor wijnanalyse.

‘Tenslotte is wijn een combinatie van dupliceerbare componenten in bepaalde hoeveelheden en verhoudingen, zoals water, alcohol, esters, zuren, suikers, proteïnen, anthocyanen, polyfenolen, mineralen, enzovoort’, zegt hij.

Daarnaast worden vele wijnen – ook in het dure segment – vaak ‘gepimpt’ met industriële additieven: kleurextracten, eik­extracten, aromatische gisten, artificiële suikers, zuren en tannines, kunstmatige enzymen, sulfiet … In de meeste wijnlanden kun je aan een wijn ook 15 procent wijn van een andere druif, een andere jaargang of een andere streek toevoegen, zonder dat je dit op het label moet vermelden. Wijnen worden ook bijgestuurd door allerhande technologieën, waarbij bijvoorbeeld water aan de wijn onttrokken wordt of het alcoholgehalte wordt verminderd. ‘Waarom zou je dat allemaal niet gewoon kunnen imiteren?’, vond Walker.

Het idee sloeg meteen aan. Nu al worden er Replica-wijnen verkocht in restaurants, wijnwinkels en supermarkten in 49 Amerikaanse staten.

Frankenstein-wijn

Een Replica-wijn begint bij wijn die in bulk aangekocht wordt bij grote industriële wijnbedrijven. Die wordt dan in het lab geüpgraded met componenten in dezelfde hoeveelheid en verhouding als in de originele wijn. Sommige wijnschrijvers in Amerika hebben het al ‘Frankenstein-wijn’ genoemd.

‘Zij houden er natuurlijk van om wijnen in lyrische termen te beschrijven, dat is aangenamer om te lezen,’ zegt Hicks. ‘Wij richten ons op de chemische en wetenschappelijke kant van wijn. Die is minder romantisch dan te zeggen dat de frisse ­zuren van een wijn afkomstig zijn van de oceaanbries die over de wijngaarden waait.’

Toch zijn er ook wijnschrijvers en andere professionele proevers die in de Amerikaanse pers al toegaven dat ze het verschil tussen het origineel en de kopie niet proefden, en soms zelfs de kopie de betere wijn vonden.

Kunnen alle wijnen gekopieerd worden? Met wijnen afkomstig uit één specifieke wijngaard of van zeldzame druiven blijkt het niet te lukken. Maar vele wijnen, ook in het premiumsegment, worden in honderdduizenden flessen gemaakt met druiven uit verschillende wijngaarden, en met de bedoeling om elk jaar, onafhankelijk van het weer, min of meer hetzelfde te smaken, zoals een aperitief of frisdrank.

‘Wijndomeinen werken met bepaalde recepten en formules en nemen allerhande beslissingen die de wijn sturen naar een gewenst smaakprofiel’, zegt Hicks. ‘Eigenlijk doen wij op basis van wetenschappelijke data hetzelfde, maar dan goedkoper.’