Industrieel baron Empain (80) overleden
Foto: AFP

De Belgische industrieel Baron Edouard-Jean Empain is overleden op 80-jarige leeftijd. Hij was de laatste telg van een van de machtigste ondernemersfamilies die ons land heeft gekend. Eind jaren zeventig was zijn ontvoering in Frankrijk weken- lang voorpaginanieuws.

Edouard-Jean Empain werd geboren op 7 oktober 1937 in de Hongaarse hoofdstad Boedapest. Hij was een telg van het industriële geslacht Empain. Dat Empain-imperium werd in de tweede helft van de 19de eeuw op poten gezet door Édouard Empain, zijn grootvader. Die was actief met spoorwegen, bouwde de metro van Parijs en stampte Héliopolis uit de grond, dezer dagen een wijk van de Egyptische hoofdstad Caïro. De bekende Villa Empain in Brussel, werd overigens gebouwd in opdracht van een telg van de familie Empain.

Edouard-Jean Empain, bijgenaamd Wado, erfde de groep Empain. Begin jaren zeventig liet hij van zich sprekendoor een gedurfde overname van de Franse industriële groep Schneider tot een goed einde te brengen. Daardoor legde hij meteen de hand op Framatone, een bedrijf dat toen een cruciale rol speelde bij de uitbouw van het kernenergiepark in Frankrijk. Wat hem bij onze zuiderburen  niet in dank werd afgenomen, liet hij zich later tijdens interviews herhaaldelijk ontvallen. Omdat hij bij de overname de Franse politieke klasse voor een voldongen feit had geplaatst en nadien weigerde om zijn Belgische nationaliteit in te ruilen voor de Franse.

De overname leidde er wel toe dat Edouard-Jean Empain als dertiger aan de leiding stond van het vijfde grootste industriële concern in Frankrijk. Goed voor 300 bedrijven en meer dan 100.000 werknemers.

Het meest bekend is hij evenwel van zijn ontvoering in 1978. De ontvoerders namen hem mee voor zijn woonst in Parijs en eisten aanvankelijk 80 miljoen Franse frank. De gijzeling duurde uiteindelijk zestig dagen. Toen het losgeld – na onderhandelingen gezakt naar 17 miljoen euro – zou overhandigd worden, werd één ontvoerder gedood. Een tweede werd gearresteerd. De overige daders konden overtuigd worden Empain vrij te laten, wat gebeurde op eind maart 1978 nabij een metrostation.

Tijdens zijn ontvoering hadden de ontvoerders hem een vingerkootje afgesneden om de druk op de familie te verhogen.

De kidnappers werden in 1982 veroordeeld tot celstraffen van 15 tot 20 jaar.

Empain zei later dat enkel zijn hond blij was met zijn terugkeer. Zijn familieleden en medewerkers hadden hem al afgeschreven en de verhalen die over zijn privéleven in de media waren verschenen - onder meer over zijn liefde voor het gokken en voor vrouwen - hadden zijn gezag binnen de industriële groep aangetast.

Na de gijzeling kwam hij nog wel even terug aan de leiding van Empain-Schneider. Maar zijn gezag binnen het bedrijf was zwaar aangetast en zijn reputatie te veel besmeurd. In 1981 gooide hij de handdoek in de ring en verkocht zijn aandelen aan de Franse holding Paribas. Waardoor het concern terug in Franse handen kwam. Het betekende meteen het einde van een tijdperk waarin een Belgische ondernemersdynastie aan de touwtjes trok van een van de grootste Franse industriële groepen.

Edouard-Jean Empain trok zich terug uit het openbaar leven en ging in Monaco wonen. Hij is gisteren in Frankrijk overleden.